Em formação

Quão detalhada é a construção da árvore genealógica dos fósseis humanos conhecidos que temos?


Por causa desta questão, por "humano" quero dizer Hominina. O melhor que consegui encontrar é este, que não é muito detalhado. Das dezenas de paleoespécies que buscaríamos vincular, temos uma tentativa de árvore mais detalhada? Claro, seria provisório e aproximado, e os detalhes seriam um tanto debatidos; mas estou tentando avaliar o quão confuso é com nosso conhecimento atual.


A floresta mais antiga do mundo tem raízes de árvores de 385 milhões de anos

Com três trilhões de altura, estima-se que as árvores da Terra & # 8217s superem em número as estrelas da Via Láctea. Essas maravilhas lenhosas expelem o dióxido de carbono dos céus, protegem o solo contra a erosão, fazem a água circular pelos ecossistemas e sustentam inúmeras formas de vida. E, em grande parte, temos que agradecer a seus sofisticados sistemas de raiz.

Brotando da base dos troncos das árvores, as raízes são o equivalente arbóreo de um trato digestivo, trocando água e nutrientes com os solos circundantes. As raízes literalmente ancoram uma planta e, quanto mais extensas forem, maiores e mais fortes as coisas acima do solo podem crescer. Em suas formas modernas, eles ajudaram as árvores a dominar seus habitats & # 8212 e se espalhar por todo o globo.

& # 8220Roots maximiza [uma árvore & # 8217s] capacidade fisiológica, & # 8221 diz Christopher Berry, um paleobotânico da Universidade de Cardiff, no Reino Unido. & # 8220Um sistema eficiente de enraizamento é a chave para ser uma árvore de sucesso. & # 8221

Mas as raízes nem sempre eram como hoje, e os pesquisadores há muito se perguntam como e quando as árvores desenvolveram seus extensos encanamentos subterrâneos.

Os pesquisadores estão ao lado de um fóssil do sistema radicular de Archaeopteris no site do Cairo. (Charles Ver Straeten)

Agora, uma nova pesquisa de Berry e seus colegas sugere que as versões modernas dessas estruturas estupendas estão mais profundamente enraizadas na árvore genealógica arbórea do que se pensava antes. Sua equipe descobriu a floresta mais antiga conhecida da Terra e # 8217 fora do Cairo, Nova York, conforme detalhado hoje no jornal Biologia Atual. Com 385 milhões de anos, a antiga floresta é anterior ao surgimento das plantas produtoras de sementes, um grupo que inclui quase todas as árvores vivas. A floresta paleozóica também abriga os restos de intrincados sistemas de raízes de árvores que apresentam uma semelhança incrível com aqueles que ainda existem hoje.

As árvores, ao que parece, encontraram sua estratégia ideal de enraizamento desde o início & # 8212 e a mantiveram desde então.

& # 8220Isso empurra & # 8230 [as origens] desse tipo de sistema radicular de volta no tempo & # 8221 diz University of North Carolina, Chapel Hill & # 8217s Patricia Gensel, paleobotânica especializada em plantas do Devoniano, que abrange o período de 419 milhões a 360 milhões de anos atrás. & # 8220No Devoniano médio, temos árvores bastante sofisticadas & # 8221 diz Gensel, que não esteve envolvido no estudo. & # 8220Antes disso, nunca & # 8217 teríamos sido capazes de dizer isso. & # 8221

Os pesquisadores estão cientes do local do Cairo e de seu tesouro potencial de fósseis há décadas. Mas foi só em 2009 que os colegas de Berry & # 8217s no Museu do Estado de Nova York descobriram uma das maiores joias do local: os restos preservados de um elaborado sistema de raízes.

Espalhando-se a cerca de 5 metros da base de seus troncos e cavando fundo no solo, as raízes eram robustas, ramificadas e intrincadas, com delicadas radículas saindo de suas pontas. Em outras palavras, eles pareciam & # 8220 impressionantemente modernos, essencialmente o que você & # 8217d vê lá fora, no meu quintal agora & # 8221, diz o autor principal William Stein, um paleobotânico da Binghamton University. Mas separar os fósseis dos abetos da vizinhança de Stein & # 8217 é um abismo evolutivo de cerca de 385 milhões de anos.

As raízes fossilizadas, os pesquisadores perceberam, pertenciam a Archaeopteris (não deve ser confundido com o dinossauro semelhante a um pássaro Archaeopteryx), um gênero que os pesquisadores acreditam ter produzido a primeira & # 8220 árvore moderna. & # 8221 Como os carvalhos e bordos de hoje & # 8217s, Archaeopteris ostentava folhas verdes e planas, ideais para absorver a luz do sol e troncos grossos e dignos de madeira que ajudavam a planta a crescer e crescer. As raízes maciças reveladas no Cairo agora adicionaram outra característica contemporânea à Archaeopteris, dando às árvores uma tríade de recursos de utilização de recursos que provavelmente as ajudaram a dominar as florestas mundiais no final do Devoniano, diz Stein.

& # 8220Nós chamamos de revolução & # 8221, diz ele. & # 8220Muitos desses recursos. sinalizar maior taxa metabólica. E eles aparecem em Archaeopteris todos juntos, quase como um milagre. & # 8221

Archaeopteris& # 8217 a chegada ao Cairo foi mais cedo do que o esperado e foi uma grande surpresa para a equipe. A apenas 25 milhas a oeste está outro local, Gilboa, amplamente considerada a floresta fóssil mais antiga do mundo antes de ser derrubada por seu vizinho Cairo. Em Gilboa, as florestas já haviam crescido densamente com Eospermatopteris, um gênero de plantas que lembra os modernos samambaias arbóreas com folhas no lugar de folhas e troncos ocos e esponjosos.

Um fóssil que mostra o sistema de raiz modesto e relativamente simples de Eospermatopteris, uma planta denoviana que superficialmente se assemelha a uma moderna samambaia arbórea. (William Stein)

Eospermatopteris as árvores também eram um acessório do Cairo, sugerindo que a planta era uma espécie de generalista, diz Molly Ng, paleobotânica da Universidade de Michigan que não estava envolvida no estudo. Mas suas bases eram orladas por raízes rasas e delgadas que provavelmente viveram apenas um ou dois anos antes de as árvores substituírem-nas & # 8212nada como a vasta rede que apoiava seus Archaeopteris parentes.

diferente Eospermatopteris, Archaeopteris não se espalhou por Gilboa, provavelmente porque o local era um pouco úmido demais para o gosto da árvore de enraizamento profundo, diz Berry. No Cairo, os solos parecem ter experimentado períodos de seca, permitindo Archaeopteris para se esticar profundamente no solo sem correr o risco de se afogar. A região, no entanto, experimentou inundações ocasionais, incluindo uma bastante severa que congelou os fósseis recém-descobertos da equipe no local há centenas de milhões de anos.

O que solicitou Archaeopteris desenvolver seu conjunto de características de consumo de nutrientes ainda não está claro. Mas, sempre e como quer que tenha ocorrido, essa mudança sinalizou um afastamento dramático das plantas camaradas que atapetavam o planeta alguns milhões de anos antes, diz Gensel. & # 8220O que & # 8217s no site do Cairo. é alucinante em certo sentido. & # 8221

A descoberta da equipe também nos diz um pouco sobre quem estava crescendo com quem no Devoniano médio, diz Cindy Looy, paleobotânica da Universidade da Califórnia, Berkeley, que não estava envolvida no estudo. & # 8220Há muito poucos sites Devonianos. onde você pode ter uma ideia de como era uma floresta tridimensionalmente ”, diz ela. Mas Cairo, com sua preservação primorosa, é uma exceção notável.

Uma foto aérea de um sistema radicular de Archaeopteris bem preservado (à esquerda), próximo às raízes de outra árvore fóssil que pode pertencer ao grupo dos licopsídeos. (William Stein e Christopher Berry)

Embora separados por algumas dezenas de quilômetros e alguns milhões de anos, Stein acha que os fósseis do Cairo e Gilboa faziam parte da mesma paisagem que uma vez cobriu as montanhas Catskill & # 8212, com bairros arbóreos distintos, cada um abrigando ecossistemas de vida únicos.

Coletivamente, essas florestas e outras como elas remodelaram todo o planeta. Os troncos lenhosos absorviam carbono do ar, antes de morrer e depositar as moléculas no subsolo para fertilizar uma nova vida. As folhas sombreavam o solo, protegendo seus residentes dos implacáveis ​​raios do sol. As raízes mergulharam na terra, alterando sua química e lançando o ácido carbônico em direção ao mar. Atracadas por árvores, paisagens inteiras foram protegidas contra enchentes e clima inclemente.

Drenada de dióxido de carbono, a atmosfera esfriou dramaticamente, provavelmente ajudando a mergulhar o globo em um período prolongado de glaciação. Vários ramos da árvore da vida fracassaram, enquanto outras espécies se mudaram para a terra e se diversificaram. & # 8220A chegada dessas florestas foi a criação do mundo moderno & # 8221 Berry diz.

Essas descobertas, diz Stein, colocam uma lente sóbria nas mudanças climáticas que nosso planeta está passando agora. Em todo o mundo, as florestas estão sendo cortadas e o carbono antigo deixado pelas árvores pré-históricas & # 8212 nossa principal fonte de carvão & # 8212 está sendo desenterrado e queimado. & # 8220O que & # 8217s está acontecendo hoje é o oposto do que aconteceu no Devoniano, & # 8221 Stein diz. Mais uma vez, mudanças radicais começam e terminam com árvores.


Archaeopteryx e a árvore genealógica do pássaro-dinossauro

O primeiro espécime de esqueleto fóssil de Archaeopteryx foi descoberto em 1861 e é cuidado no Museu de História Natural. Mostra uma criatura com características de pássaro e de dinossauro.

O Archaeopteryx do tamanho de uma pega tinha características de pássaros e dinossauros e ajudou a mostrar que os pássaros evoluíram dos dinossauros. No entanto, pesquisas recentes na revista Nature questionam sua posição na árvore genealógica dos pássaros dinossauros.

Os cientistas sabem que os pássaros evoluíram dos dinossauros porque muitos fósseis foram encontrados de animais antigos com características de pássaros e dinossauros, incluindo o famoso Archaeopteryx que viveu 147 milhões de anos atrás.

O Archaeopteryx tinha uma cauda e asas emplumadas com um arranjo de penas de vôo, assim como os pássaros modernos. Mas também tinha uma longa cauda ossuda, dentes e 3 dedos terminando em garras, como os dinossauros. & # 160

O primeiro esqueleto fóssil de Archaeopteryx foi descoberto em 1861 em Solnhofen, Alemanha, e é cuidado no Museu de História Natural. Forneceu a primeira evidência que ajudou a demonstrar que os pássaros modernos descendem de pequenos dinossauros carnívoros.

Junto com pesquisadores de todo o mundo, cientistas do Museu estudaram o espécime desde então e puderam revelar que ele tinha audição como uma emu e um cérebro como uma galinha.

Nenhum outro fóssil de criaturas semelhantes a pássaros mais antigas do que o Archaeopteryx era conhecido na época, ou na maior parte do tempo desde essa descoberta inicial. Portanto, ele se tornou o primeiro pássaro conhecido. Mas ainda é assim?

Desde a descoberta do Archaeopteryx, muitos mais fósseis com características combinadas de dinossauros e pássaros foram descobertos, especialmente nos últimos 10 anos (com apenas 9 outras descobertas do Archaeopteryx nos últimos 150 anos).

Em junho, os cientistas revelaram uma nova espécie da China que, segundo eles, mostra que o Archaeopteryx não era um pássaro.

Xing Xu, do Instituto de Paleontologia e Paleoantropologia de Vertebrados, em Pequim, e seus colegas, identificaram o Xiaotingia zhengi com penas e do tamanho de uma galinha. Era muito semelhante ao Archaeopteryx, compartilhando recursos como membros dianteiros longos e robustos, que a equipe diz que os coloca juntos no grupo de dinossauros, em vez de pássaros.

O Dr. Paul Barrett, especialista em dinossauros do museu, diz: "A pesquisa de junho mostra quão tênue é a linha entre pássaros e dinossauros não-aviários".

As espécies que têm uma mistura de características e são difíceis de colocar em um grupo ou outro são conhecidas como formas de transição, às vezes chamadas incorretamente de & # 145 elo ausente & # 146. Seus fósseis fornecem um registro de etapas significativas na evolução de novos recursos.

Embora o Archaeopteryx e o X. zhengi tivessem algumas características semelhantes às das aves, os pesquisadores dizem que eles tinham mais características que os colocavam no grupo Deinonychosauria, que inclui Microraptor e Velociraptor, ao invés do grupo Avialae.

Então, toda a árvore genealógica das aves precisa ser reorganizada? & # 160

Não de acordo com Barrett. "Xiaotingia não exige uma grande reescrita da evolução dos primeiros pássaros, mas mostra que a evolução de muitas das características anatômicas detalhadas que mudaram durante a origem dos pássaros pode ter sido um pouco mais complexa do que se pensava anteriormente."

Pintura de como o Archaeopteryx parecia 147 milhões de anos atrás. Crédito: John Sibbick / Museu de História Natural

Dra. Angela Milner, comentários de especialistas em dinossauros do Museu. “Esta pesquisa recente em nada diminui a importância científica e histórica do Archaeopteryx.

"Thomas Henry Huxley [biólogo e educador pioneiro] apontou em 1868 que foi o primeiro fóssil a fornecer um instantâneo da evolução em ação entre dois grupos principais, dinossauros e pássaros, e uma demonstração clara de que os pássaros são descendentes de pequenas carnes. comendo dinossauros.

Outro galho parecido com um pássaro?

Se o Archaeopteryx não é um ancestral direto dos pássaros, por que ele tem características semelhantes às dos pássaros e onde se situa em relação à transição dos dinossauros para os pássaros?

O Archaeopteryx poderia estar em outro ramo da árvore genealógica dos dinossauros com penas semelhantes às de pássaros e características esqueléticas evoluindo em outro grupo de dinossauros intimamente relacionado, sugere Barrett.

"Talvez o Archaeopteryx não estivesse na linha ancestral direta dos pássaros, mas fazia parte de uma experiência inicial de como construir um corpo semelhante ao de um pássaro."

Imagem geral de origem da ave

O quadro geral de pássaros descendentes de dinossauros carnívoros está firmemente estabelecido. Agora os cientistas precisam reorganizar os detalhes dos estágios iniciais da árvore evolutiva dos pássaros.

Barrett acrescenta: "Como observam os autores do artigo de junho, as evidências que sugerem que o Archaeopteryx não é um pássaro são bastante equívocas e novas análises ou novos animais podem facilmente mudar esse quadro.

"Na realidade, o que temos agora é um conjunto de animais incrivelmente próximos da origem do pássaro & # 150, sem surpresa, eles são muito semelhantes entre si, com pássaros e outros pequenos dinossauros carnívoros. Como eles são tão semelhantes, torna-se excepcionalmente difícil para desembaraçar seus relacionamentos com precisão. "

Milner conclui: "O fato de que o Archaeopteryx pode representar um dos muitos primeiros experimentos de vôo em vez de ser o ancestral direto dos pássaros modernos não é nenhuma surpresa.

"Só agora o Archaeopteryx pode ser avaliado no contexto de todas as recentes descobertas na China, que fornecem muito mais informações."


Evolução humana

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Evolução humana, o processo pelo qual os seres humanos se desenvolveram na Terra a partir de primatas agora extintos. Visto zoologicamente, nós, humanos, somos Homo sapiens, uma espécie de caminhada ereta com cultura que vive no solo e muito provavelmente evoluiu pela primeira vez na África há cerca de 315.000 anos. Agora somos os únicos membros vivos do que muitos zoólogos chamam de tribo humana, Hominini, mas há evidências fósseis abundantes para indicar que fomos precedidos por milhões de anos por outros hominíneos, como Ardipithecus, Australopithecus, e outras espécies de Homo, e que nossa espécie também viveu por um tempo contemporaneamente com pelo menos um outro membro de nosso gênero, H. neanderthalensis (os Neandertais). Além disso, nós e nossos predecessores sempre compartilhamos a Terra com outros primatas simiescos, desde o gorila moderno até o extinto Dryopithecus. Que nós e os hominíneos extintos estamos de alguma forma relacionados e que nós e os macacos, tanto vivos quanto extintos, também estamos de alguma forma relacionados, é aceito por antropólogos e biólogos em todos os lugares. No entanto, a natureza exata de nossas relações evolutivas tem sido objeto de debate e investigação desde que o grande naturalista britânico Charles Darwin publicou seus livros monumentais Na origem das espécies (1859) e A Descida do Homem (1871). Darwin nunca afirmou, como alguns de seus contemporâneos vitorianos insistiram que ele fez, que "o homem descendia dos macacos", e os cientistas modernos veriam tal declaração como uma simplificação inútil - assim como rejeitariam quaisquer noções populares de que uma certa espécie extinta é o “elo perdido” entre os humanos e os macacos. Teoricamente, no entanto, existe um ancestral comum que existiu há milhões de anos. Esta espécie ancestral não constitui um “elo perdido” ao longo de uma linhagem, mas sim um nó de divergência em linhagens separadas. Este antigo primata não foi identificado e pode nunca ser conhecido com certeza, porque as relações fósseis não são claras mesmo dentro da linhagem humana, que é mais recente. Na verdade, a "árvore genealógica" humana pode ser melhor descrita como um "arbusto familiar", dentro do qual é impossível conectar uma série cronológica completa de espécies, levando a Homo sapiens, que os especialistas podem concordar.

O que é um ser humano?

Os humanos são primatas portadores de cultura classificados no gênero Homo, especialmente as espécies Homo sapiens. Eles são anatomicamente semelhantes e relacionados aos grandes macacos (orangotangos, chimpanzés, bonobos e gorilas), mas são diferenciados por um cérebro mais desenvolvido que permite a capacidade de fala articulada e raciocínio abstrato. Os humanos exibem uma postura ereta do corpo que libera as mãos para serem usadas como membros manipuladores.

Quando os humanos evoluíram?

A resposta a esta pergunta é desafiadora, uma vez que os paleontólogos têm apenas informações parciais sobre o que aconteceu quando. Até agora, os cientistas não conseguiram detectar o “momento” repentino da evolução de nenhuma espécie, mas foram capazes de inferir sinais evolutivos que ajudam a enquadrar nossa compreensão do surgimento dos humanos. Fortes evidências apóiam a ramificação da linhagem humana daquela que produziu grandes macacos (orangotangos, chimpanzés, bonobos e gorilas) na África entre 6 e 7 milhões de anos atrás. As evidências de fabricação de ferramentas datam de cerca de 3,3 milhões de anos atrás, no Quênia. No entanto, a idade do mais velho permanece do gênero Homo é mais jovem do que este marco tecnológico, datando de cerca de 2,8–2,75 milhões de anos atrás na Etiópia. Os vestígios mais antigos conhecidos de Homo sapiens- uma coleção de fragmentos de crânio, uma mandíbula completa e ferramentas de pedra - datam de cerca de 315.000 anos atrás.

Os humanos evoluíram dos macacos?

Não. Os humanos são um tipo de várias espécies vivas de grandes macacos. Os humanos evoluíram junto com orangotangos, chimpanzés, bonobos e gorilas. Todos esses compartilham um ancestral comum antes de cerca de 7 milhões de anos atrás.

Os Neandertais são classificados como humanos?

sim. Neandertais (Homo neanderthalensis) eram humanos arcaicos que surgiram há pelo menos 200.000 anos e morreram talvez entre 35.000 e 24.000 anos atrás.Eles manufaturaram e usaram ferramentas (incluindo lâminas, furadores e instrumentos de amolar), desenvolveram uma linguagem falada e uma rica cultura que envolvia a construção de lareiras, medicina tradicional e o enterro de seus mortos. Os neandertais também criaram evidências de arte que mostram que alguns pintados com pigmentos naturais. No final, os Neandertais foram provavelmente substituídos por humanos modernos (H. sapiens), mas não antes de alguns membros dessas espécies cruzarem uns com os outros onde suas áreas de distribuição se sobrepuseram.

O principal recurso para detalhar o caminho da evolução humana sempre serão os espécimes fósseis. Certamente, o tesouro de fósseis da África e da Eurásia indica que, ao contrário de hoje, mais de uma espécie de nossa família viveu ao mesmo tempo durante a maior parte da história humana. A natureza de espécimes e espécies fósseis específicos pode ser descrita com precisão, assim como o local onde foram encontrados e o período de tempo em que viveram, mas as questões de como as espécies viveram e por que podem ter morrido ou evoluído para outras espécies só podem ser abordada pela formulação de cenários, ainda que cientificamente informados. Esses cenários são baseados em informações contextuais coletadas de localidades onde os fósseis foram coletados. Ao conceber tais cenários e preencher o arbusto da família humana, os pesquisadores devem consultar uma grande e diversa gama de fósseis, e também devem empregar métodos e registros de escavação refinados, técnicas de datação geoquímica e dados de outros campos especializados, como genética, ecologia e paleoecologia e etologia (comportamento animal) - em suma, todas as ferramentas da ciência multidisciplinar da paleoantropologia.

Este artigo é uma discussão sobre a ampla carreira da tribo humana, de seus prováveis ​​começos, milhões de anos atrás, na Época Miocena (23 milhões a 5,3 milhões de anos atrás [mya]) até o desenvolvimento da cultura humana moderna baseada em ferramentas e simbolicamente estruturada apenas dezenas de milhares de anos atrás, durante a época geologicamente recente do Pleistoceno (cerca de 2,6 milhões a 11.700 anos atrás). É dada atenção especial às evidências fósseis desta história e aos principais modelos de evolução que ganharam mais crédito na comunidade científica.Ver o artigo evolução para uma explicação completa da teoria da evolução, incluindo seus principais proponentes antes e depois de Darwin, seu surgimento de resistência e aceitação na sociedade e as ferramentas científicas usadas para investigar a teoria e provar sua validade.


Semelhanças estruturais

Os esqueletos de tartarugas, cavalos, humanos, pássaros e morcegos são surpreendentemente semelhantes, apesar dos diferentes modos de vida desses animais e da diversidade de seus ambientes. A correspondência, osso por osso, pode ser facilmente vista não apenas nos membros, mas também em todas as outras partes do corpo. De um ponto de vista puramente prático, é incompreensível que uma tartaruga nade, um cavalo corra, uma pessoa escreva e um pássaro ou morcego voe com estruturas de membros anteriores construídas com os mesmos ossos. Um engenheiro poderia projetar membros melhores em cada caso. Mas se for aceito que todos esses esqueletos herdaram suas estruturas de um ancestral comum e foram modificados apenas quando se adaptaram a diferentes modos de vida, a semelhança de suas estruturas faz sentido.

A anatomia comparada investiga as homologias, ou semelhanças herdadas, entre os organismos na estrutura óssea e em outras partes do corpo. A correspondência de estruturas é tipicamente muito próxima entre alguns organismos - as diferentes variedades de pássaros canoros, por exemplo - mas torna-se menor à medida que os organismos comparados estão menos intimamente relacionados em sua história evolutiva. As semelhanças são menores entre mamíferos e pássaros do que entre mamíferos e ainda menos entre mamíferos e peixes. Semelhanças na estrutura, portanto, não apenas manifestam a evolução, mas também ajudam a reconstruir a filogenia, ou história evolutiva, dos organismos.

A anatomia comparada também revela por que a maioria das estruturas organísmicas não são perfeitas. Como os membros anteriores de tartarugas, cavalos, humanos, pássaros e morcegos, as partes do corpo de um organismo são menos do que perfeitamente adaptadas porque são modificadas a partir de uma estrutura herdada em vez de projetadas a partir de materiais completamente "brutos" para uma finalidade específica. A imperfeição das estruturas é evidência a favor da evolução e contra os argumentos antievolucionistas que invocam o design inteligente (Veja abaixo Design inteligente e seus críticos).


The Human Family & # 8217s Primeiros ancestrais

Tim White está com um grupo de homens inquietos no topo de uma colina no deserto de Afar, na Etiópia. Alguns deles estão andando de um lado para o outro, esforçando-se para ver se conseguem localizar fragmentos de osso bege nos escombros marrom-avermelhados abaixo, tão ansiosos para começar sua busca quanto crianças em uma caça ao ovo de Páscoa. No sopé da colina está um monte de pedras negras de 25 pés de comprimento erguido no estilo de uma sepultura Afar, tão grande que parece um monumento a um herói caído. E de certa forma é. White e seus colegas o montaram para marcar o local onde encontraram os primeiros vestígios, em 1994, de & # 8220Ardi & # 8221 uma mulher que viveu 4,4 milhões de anos atrás. Seu esqueleto foi descrito como uma das descobertas mais importantes do século passado, e ela está mudando as ideias básicas sobre a aparência e o movimento de nossos primeiros ancestrais.

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Mais de 14 anos depois, White, um paleoantropologista de 59 anos da Universidade da Califórnia em Berkeley, está aqui novamente, em uma peregrinação anual para ver se as chuvas sazonais expuseram novos pedaços de ossos ou dentes de Ardi & # 8217s. Ele freqüentemente incita os caçadores de fósseis que trabalham com ele cantando, & # 8220Hominídeo, hominídeo, hominídeo! Ir! Ir! Vá! & # 8221 Mas ele não pode deixá-los ir ainda. Apenas uma semana antes, um membro da tribo Alisera havia ameaçado matar White e dois de seus colegas etíopes se eles retornassem a essas camadas de fósseis perto da remota vila de Aramis, lar de um clã de nômades Alisera. A ameaça é provavelmente apenas um blefe, mas White não mexe com os Alisera, que são conhecidos por serem territoriais e resolver disputas com AK-47s. Como precaução, os cientistas viajam com seis policiais regionais de Afar armados com seus próprios AK-47s.

Organizar esta reunião com líderes tribais para negociar o acesso aos leitos fósseis já custou aos pesquisadores dois dias preciosos de sua temporada de campo de cinco semanas. & # 8220Os planos mais bem traçados mudam todos os dias & # 8221 diz White, que também teve que lidar com cobras venenosas, escorpiões, mosquitos da malária, leões, hienas, enchentes, tornados de poeira, tribos em guerra e alimentos e água contaminados. & # 8220Nada no campo é fácil. & # 8221

Enquanto esperamos a chegada do Alisera, White explica que a equipe retorna a este local hostil ano após ano porque é o único lugar no mundo a produzir fósseis que abrangem um período tão longo da evolução humana, cerca de seis milhões de anos. Além de Ardi, um possível ancestral direto, é possível encontrar aqui fósseis de hominídeos de 160.000 anos atrás & # 8212 um início Homo sapiens como nós & # 8212, todo o caminho de volta para Ardipithecus kadabba, um dos primeiros hominídeos conhecidos, que viveu há quase seis milhões de anos. Na última contagem, o projeto Middle Awash, que leva o nome deste pedaço do deserto de Afar e inclui 70 cientistas de 18 nações, encontrou 300 espécimes de sete espécies diferentes de hominídeos que viveram aqui um após o outro.

Ardi, abreviação de Ardipithecus ramidus, é agora o fóssil mais conhecido da região & # 8217, tendo feito notícia em todo o mundo no outono passado, quando White e outros publicaram uma série de artigos detalhando seu esqueleto e ambiente antigo. Ela não é o membro mais velho da extensa família humana, mas é de longe o mais completo dos primeiros hominídeos, a maioria de seu crânio e dentes, bem como ossos extremamente raros de sua pélvis, mãos, braços, pernas e pés. foi encontrado.

Com a luz do sol começando a clarear o terreno cinza e bege, vemos uma nuvem de poeira no horizonte. Logo dois novos Toyota Land Cruisers chegam ao promontório e meia dúzia de homens Alisera pula usando bonés Kufi e sarongues de algodão, alguns amarrados com cintos que também seguram adagas longas e curvas. A maioria desses membros do clã & # 8220 & # 8221 parece ter menos de 40 & # 8212poucos homens Alisera parecem sobreviver até a velhice.

Depois dos cumprimentos e apertos de mão habituais, White se ajoelha com alguns caçadores de fósseis para mostrar aos membros da tribo como os pesquisadores rastejam pelo chão, ombro a ombro, em busca de fósseis. Com o paleoantropólogo etíope e co-líder do projeto Berhane Asfaw traduzindo para o amárico e outra pessoa traduzindo do amárico para o afari & # 241a, White explica que essas pedras e ossos revelam a história antiga da humanidade. A Alisera sorriu abatida, aparentemente divertida que alguém iria querer rastejar no chão para viver. Eles concedem permissão para pesquisar fósseis & # 8212 por enquanto. Mas eles adicionam uma advertência. Algum dia, dizem eles, os pesquisadores devem ensiná-los a obter a história do solo.

A busca por fósseis de ancestrais humanos começou para valer depois que Charles Darwin propôs em 1871, em seu livro A descendência do homem e a seleção em relação ao sexo, que os humanos provavelmente surgiram na África. Ele não baseou sua afirmação em evidências concretas de que os únicos fósseis de hominídeos então conhecidos eram os neandertais, que viveram na Europa há menos de 100.000 anos. Darwin sugeriu que nossos & # 8220 primeiros progenitores & # 8221 viviam no continente africano porque seu clima tropical era hospitaleiro para os macacos e porque os estudos anatômicos de primatas modernos o convenceram de que os humanos eram mais & # 8220 aliados & # 8221 com os macacos africanos (chimpanzés e gorilas ) do que os macacos asiáticos (orangotangos e gibões). Outros discordaram, argumentando que os macacos asiáticos eram mais próximos dos humanos modernos.

Acontece que os primeiros vestígios verdadeiramente antigos de um hominídeo & # 8212a calota craniana fossilizada e dentes com mais de meio milhão de anos & # 8212 foram encontrados na Ásia, na ilha de Java, em 1891. & # 8220Java man, & # 8221 como o criatura foi chamada, mais tarde foi classificada como membro de Homo erectus, uma espécie que surgiu há 1,8 milhão de anos e pode ter sido um de nossos ancestrais diretos.

Assim começou um século de descobertas notáveis ​​por achados espetaculares, nos quais a linha do tempo da pré-história humana começou a tomar forma e o debate continuou sobre se a Ásia ou a África eram o local de nascimento do homem.

Em 1924, o anatomista australiano Raymond Dart, examinando uma caixa de fósseis de uma pedreira de calcário na África do Sul, descobriu um pequeno crânio. O primeiro hominídeo da África, a criança Taung, como era conhecida, era um membro juvenil de Australopithecus africanus, uma espécie que viveu de um a dois milhões de anos atrás, embora na época cientistas céticos dissessem que a caixa craniana do tamanho de um chimpanzé era pequena demais para um hominídeo.

Em 1959, o arqueólogo Louis Leakey e sua esposa Mary, trabalhando em Olduvai Gorge na Tanzânia, descobriram um pedaço de mandíbula de hominídeo que mais tarde ficaria conhecido como Paranthropus boisei. O fóssil de 1,75 milhão de anos foi o primeiro de muitos hominídeos que os Leakey, seu filho Richard e seus associados encontrariam na África Oriental, reforçando o caso de que os hominídeos de fato se originaram na África. Seu trabalho inspirou pesquisadores americanos e europeus a varrer o Grande Vale do Rift, uma falha geológica que atravessa o Quênia, a Tanzânia e a Etiópia e expõe camadas de rocha com milhões de anos.

Em 1974, os paleoantropólogos Donald Johanson e Tom Gray, escavando em Hadar, Etiópia, encontraram o esqueleto parcial do mais antigo hominídeo conhecido na época & # 8212 uma mulher que eles chamaram de Lucy, em homenagem aos Beatles & # 8217 canção & # 8220Lucy in the Sky with Diamonds, & # 8221 que estava jogando no acampamento enquanto eles comemoravam. Aos 3,2 milhões de anos, Lucy era notavelmente primitiva, com cérebro e corpo do tamanho de um chimpanzé. Mas seu tornozelo, joelho e pélvis mostravam que ela caminhava ereta como nós.

Isso significava que Lucy era um hominídeo - apenas humanos e nossos parentes próximos da família humana costumam andar eretos no chão. Um membro da espécie Australopithecus afarensis, que viveu de 3,9 milhões a 2,9 milhões de anos atrás, Lucy ajudou a responder a algumas perguntas importantes. Ela confirmou que o andar ereto evoluiu muito antes de os hominídeos começarem a usar ferramentas de pedra & # 8212 cerca de 2,6 milhões de anos atrás & # 8212e antes seus cérebros começaram a se expandir dramaticamente. Mas sua postura ereta e seu andar levantaram novas questões. Quanto tempo levou para evoluir a anatomia para se equilibrar nos dois pés? O que levou algum macaco antigo a se levantar e começar a trilhar o caminho da humanidade? E que tipo de macaco era?

Lucy, é claro, não conseguiu responder a essas perguntas. Mas o que veio antes dela? Por 20 anos após sua descoberta, foi como se o capítulo mais antigo da história humana estivesse faltando.

Uma das primeiras equipes a pesquisar o ancestral de Lucy & # 8217s foi o projeto Middle Awash, que se formou em 1981 quando White e Asfaw se juntaram ao arqueólogo J. Desmond Clark de Berkeley para pesquisar fósseis e ferramentas de pedra na Etiópia. Eles tiveram um começo promissor & # 8212encontrando fragmentos de 3,9 milhões de anos de um crânio e um osso da coxa ligeiramente mais jovem & # 8212, mas eles não puderam retornar ao Meio & # 8200 Lavagem até 1990, porque as autoridades etíopes impuseram uma moratória na busca de fósseis enquanto eles reescreveram suas leis de antiguidades. Finalmente, em 1992, o aluno de graduação de White & # 8217, Gen Suwa, viu um brilho no deserto perto de Aramis. Era a raiz de um dente, um molar, e seu tamanho e forma indicavam que pertencia a um hominídeo. Suwa e outros membros do projeto Middle Awash logo coletaram outros fósseis, incluindo o maxilar inferior de uma criança com um molar de leite ainda preso. Métodos de datação de última geração indicaram que eles tinham 4,4 milhões de anos.

A equipe propôs na revista Natureza em 1994 que os fósseis & # 8212 agora conhecidos como Ardipithecus ramidus& # 8212 representou as & # 8220 espécies de raízes potenciais há muito procuradas para os hominídeos, & # 8221 significando que os fósseis pertenciam a uma nova espécie de hominídeo que poderia ter dado origem a todos os hominídeos posteriores. A ideia de que era um membro da família humana baseava-se principalmente em seus dentes & # 8212 em particular, na ausência de grandes caninos em forma de adaga afiados pelos dentes inferiores. Macacos vivos e extintos têm tais dentes, enquanto os hominídeos não. Mas o padrão ouro para ser um hominídeo era andar ereto. Então era A. ramidus realmente um hominídeo ou um macaco extinto?

Na época, White brincou que ficaria encantado com mais fósseis & # 8212 em particular, um crânio e um osso da coxa. Era como se ele tivesse feito um pedido. Em dois meses, outro estudante graduado de White & # 8217s, o paleoantropólogo etíope Yohannes Haile-Selassie, avistou dois pedaços de um osso da palma de uma mão & # 8212seu primeiro sinal de Ardi. Os membros da equipe finalmente encontraram 125 pedaços do esqueleto de Ardi & # 8217s. Ela era uma mulher musculosa que tinha quase um metro de altura, mas poderia pesar até 110 libras, com um corpo e cérebro quase do mesmo tamanho de um chimpanzé. Quando deram uma boa olhada na planta corporal de Ardi e # 8217, eles logo perceberam que estavam olhando para um tipo inteiramente novo de hominídeo.

Foi o achado de uma vida. Mas eles estavam assustados com a condição de Ardi & # 8217s. Seus ossos eram tão frágeis que se desintegravam ao serem tocados. White os chamou de & # 8220road kill. & # 8221

Os pesquisadores passaram três temporadas de campo cavando blocos inteiros de rocha sedimentar ao redor dos fósseis, envolvendo os blocos em gesso e levando-os ao Museu Nacional da Etiópia em Addis Abeba. No laboratório do museu, White meticulosamente injetou cola de seringas em cada fragmento e, em seguida, usou ferramentas dentais e escovas, muitas vezes sob um microscópio, para remover a argila siltosa dos fósseis endurecidos com cola. Enquanto isso, Suwa, hoje um paleoantropólogo da Universidade de Tóquio, analisou fósseis importantes com tomógrafos modificados para ver o que havia dentro deles e usou imagens de computador para restaurar digitalmente o crânio esmagado. Finalmente, ele e o anatomista C. Owen Lovejoy trabalharam a partir dos fósseis e das imagens de computador para fazer modelos físicos do crânio e da pelve.

É uma medida da particularidade, complexidade e meticulosidade dos esforços dos pesquisadores & # 8217 para compreender Ardi em profundidade que eles levaram 15 anos para publicar suas descobertas detalhadas, que apareceram em outubro passado em uma série de 11 artigos na revista Ciência. Em suma, eles escreveram que Ardi e fósseis de 35 outros membros de sua espécie, todos encontrados no Médio Awash, representavam um novo tipo de hominídeo primitivo que não era muito parecido com um chimpanzé, gorila ou humano. & # 8220Vimos o ancestral e ele & # 8217 não é um chimpanzé & # 8221 diz White.

Isso foi uma surpresa para os pesquisadores que propuseram que os primeiros hominídeos se pareceriam e agiriam muito como chimpanzés. Eles são nossos parentes vivos mais próximos, compartilhando 96% de nosso DNA, e são capazes de usar ferramentas e comportamento social complexo. Mas os descobridores de Ardi & # 8217s propuseram que os chimpanzés mudaram tão dramaticamente à medida que evoluíram nos últimos seis milhões de anos ou mais, que os chimpanzés de hoje & # 8217s são modelos pobres para o último ancestral comum que compartilhamos.

Em seu laboratório na Kent State University, Lovejoy demonstrou recentemente por que Ardi é tão incomum. Ele gentilmente alinhou quatro ossos da mão de Ardi & # 8217 em sua bancada de laboratório e mostrou como eles se encaixam de uma maneira que permitiu que a mão de Ardi & # 8217 se dobrasse para trás no pulso. Em comparação, o pulso de um chimpanzé é rígido, o que permite que o animal coloque seu peso sobre os nós dos dedos enquanto se move no chão e andando com os dedos. & # 8220Se você quisesse desenvolver a mão de Ardi & # 8217, não poderia & # 8217não fazer isso & # 8221 disse ele, agitando no ar um conjunto de ossos da mão de um chimpanzé. Se Lovejoy estiver certo, isso significa que Ardi & # 8212 e nossos ancestrais de andar ereto & # 8212nunca passaram por uma fase de caminhar sobre os nós dos dedos depois de descer das árvores para viver no solo, como alguns especialistas acreditam há muito tempo.

Como evidência de que Ardi andou ereto no chão, Lovejoy apontou para um molde de suas lâminas pélvicas superiores, que são mais curtas e largas do que um macaco & # 8217s. Eles teriam permitido que ela se equilibrasse em uma perna de cada vez enquanto caminhava ereta. & # 8220Esta é uma mudança monstruosa & # 8212esta coisa foi um bípede por muito tempo, & # 8221 Lovejoy disse.

Mas Ardi não andava como nós ou, por falar nisso, como Lucy também.A pélvis de Ardi & # 8217s, como um chimpanzé & # 8217s, tinha poderosos músculos do quadril e da coxa que dificultariam correr tão rápido ou tão longe quanto os humanos modernos podem sem machucar seus tendões. E ela tinha um dedão do pé oposto, então seu pé era capaz de agarrar galhos, sugerindo que ela ainda passava muito tempo nas árvores & # 8212para escapar de predadores, colher frutas ou mesmo dormir, presumivelmente em ninhos feitos de galhos e folhas. Esta combinação inesperada de características foi um & # 8220 chocante & # 8221 diz Lovejoy.

Ele e seus colegas propuseram que Ardi representa um estágio inicial da evolução humana quando um antigo plano do corpo de um macaco estava sendo remodelado para viver em dois mundos & # 8212 nas árvores e no solo, onde os hominídeos cada vez mais procuravam plantas, ovos e pequenas criaturas.

A pesquisa de Ardi também desafiou a visão de longa data de que os hominídeos evoluíram em uma savana gramada, diz o geólogo do projeto Middle Awash, Giday WoldeGabriel, do Laboratório Nacional de Los Alamos. Os pesquisadores da Ardi & # 8217 pesquisa completa & # 8212 & # 8220Você rasteja de joelhos, coletando cada pedaço de osso, cada pedaço de madeira, cada semente, cada caracol, cada pedaço & # 8221 White diz & # 8212indica que Ardi viveu na floresta com um dossel fechado, tão pouca luz alcançava a grama e as plantas no solo da floresta. Analisando milhares de espécimes de plantas e animais fossilizados, bem como centenas de amostras de produtos químicos em sedimentos e esmalte dentário, os pesquisadores encontraram evidências de espécies florestais como hackberry, figueiras e palmeiras em seu ambiente. Ardi viveu ao lado de macacos, antílopes kudu e animais pavões que preferem florestas, não pastagens abertas.

Ardi também está fornecendo informações sobre o comportamento dos hominídeos antigos. Mover-se das árvores para o solo significava que os hominídeos se tornavam presas mais fáceis. Aqueles que eram melhores em cooperar podiam viver em grupos sociais maiores e eram menos propensos a se tornarem um grande felino na próxima refeição. Ao mesmo tempo, A. ramidus os machos não eram muito maiores do que as fêmeas e desenvolveram dentes caninos pequenos e não afiados. Isso é semelhante aos humanos modernos, que são amplamente cooperativos, e em contraste com os chimpanzés modernos, cujos machos usam seu tamanho para dominar as fêmeas e brandir seus caninos parecidos com adagas para intimidar outros machos.

À medida que os hominídeos começaram a trabalhar cada vez mais juntos, diz Lovejoy, eles também adotaram outros comportamentos nunca antes vistos & # 8212 para carregar comida regularmente em suas mãos, o que lhes permitiu abastecer seus companheiros ou seus filhotes com mais eficácia. Esse comportamento, por sua vez, pode ter permitido que os machos criassem laços mais estreitos com as fêmeas e investissem na criação de seus filhos de uma forma não vista nos macacos africanos. Tudo isso reforçou a mudança para a vida no terreno, caminhada ereta e cooperação social, diz Lovejoy.

Nem todo mundo está convencido de que Ardi andou ereto, em parte porque a evidência crítica vem de sua pélvis, que foi esmagada. Embora a maioria dos pesquisadores concorde que ela é um hominídeo, com base nas características de seus dentes e crânio, eles dizem que ela poderia ser um tipo de hominídeo que era uma prima distante de nosso ancestral direto & # 8212 uma ramificação recém-descoberta na árvore genealógica humana. & # 8220Acho que é & # 8217s sólido & # 8221 que Ardi é um hominídeo, se você definir os hominídeos por seus crânios e dentes, diz Rick Potts, um paleoantropologista do Museu Nacional de História Natural Smithsonian & # 8217s. Mas, como muitos outros que não viram os fósseis, ele ainda precisa ser convencido de que a pélvis esmagada, mas reconstruída, prova andar ereto, o que pode significar que Ardi pode ter sido um macaco extinto que estava & # 8220 experimentando & # 8221 & # 8200 com algum grau de andar ereto. & # 8220O período entre quatro milhões e sete milhões de anos é quando sabemos menos, & # 8221 diz Potts. & # 8220Entender o que é um grande macaco e o que é um hominídeo é difícil. & # 8221

Conforme os pesquisadores descobrem onde Ardi se situa na árvore genealógica humana, eles concordam que ela está apresentando questões fundamentais sobre a evolução humana: Como podemos identificar os primeiros membros da família humana? Como reconhecemos os primeiros estágios da caminhada ereta? Qual era a aparência de nosso ancestral comum com os chimpanzés? & # 8220Não tínhamos muito antes, & # 8221 diz Bill Kimbel, um paleoantropólogo da Arizona State University. & # 8220Ardipithecus nos dá um prisma para examinar e testar alternativas. & # 8221

Após a descoberta de Ardi & # 8217, os pesquisadores naturalmente começaram a se perguntar o que veio antes dela. Eles não tiveram que esperar muito.

A partir de 1997, Haile-Selassie, agora no Museu de História Natural de Cleveland, encontrou fósseis entre 5,2 milhões e 5,8 milhões de anos no Médio Awash. Um osso do dedo do pé sugeria que seu dono tinha andado ereto. Os ossos pareciam muito com uma versão primitiva de A. ramidus ele propôs que esses fósseis pertenciam ao ancestral direto dela & # 8212 uma nova espécie que ele acabou batizando Ardipithecus kadabba.

Em 2000, Martin Pickford do College of France e Brigitte Senut do Museu Nacional de História Natural de Paris anunciaram que sua equipe encontrou um hominídeo ainda mais antigo & # 821213 fósseis representando uma espécie que viveu há seis milhões de anos nas colinas Tugen do Quênia. Dois dos fósseis eram ossos da coxa, incluindo um que fornecia a mais antiga evidência direta de andar ereto em um hominídeo. Eles chamaram esta criatura Orrorin tugenensis, baseado em uma lenda de Tugen & # 8200 do & # 8220 homem original & # 8221 que colonizou as colinas de Tugen. Informalmente, em homenagem ao ano da descoberta, eles o chamaram de Homem do Milênio.

Logo após essa descoberta veio o crânio mais surpreendente de todos os & # 8212a do Chade, cerca de 2.400 milhas a oeste do Grande Vale do Rift, na África oriental, onde muitos dos mais antigos hominídeos foram encontrados. Um estudante chadiano chamado Ahounta Djimdoumalbaye pegou uma bola de rocha no chão do deserto de Djurab, onde tempestades de vento sopram dunas de areia como ondas em um mar e expõem fósseis enterrados por milhões de anos. Quando Djimdoumalbaye virou a pedra, ele olhou para as órbitas vazias de um rosto de macaco & # 8212o crânio de um primata que viveu de seis a sete milhões de anos atrás nas margens de um antigo lago. Tinha traços que sugeriam que era um hominídeo & # 8212, face inferior e caninos pequenos e um crânio que parecia assentar no topo da coluna, como nos caminhantes eretos. O paleontólogo Michel Brunet, então da Universidade de Poitiers, na França, apresentou-o como o mais antigo hominídeo conhecido, Sahelanthropus tchadensis. (Seu apelido é Touma & # 239, que significa & # 8220 esperança de vida & # 8221 na língua Goran.) Mas provar que uma caveira caminhava ereta é difícil, e ainda há dúvidas sobre se Sahelanthropus é um hominídeo fidedigno ou não.

Juntos, os fósseis descobertos nos últimos 15 anos forneceram instantâneos de várias criaturas diferentes que estavam vivas na África no momento crítico em que os primeiros membros da família humana estavam surgindo. Quando esses instantâneos são adicionados ao álbum da família humana, eles dobram o tempo que os pesquisadores podem ver em nosso passado & # 8212de Lucy em 3,2 milhões de anos a Touma & # 239 em quase 7 milhões de anos.

Um dos fósseis mais procurados daquela época distante foi o ancestral direto de Lucy & # 8217s. Em 1994, 20 anos depois que o esqueleto de Lucy & # 8217s foi descoberto, uma equipe no Quênia liderada por Meave Leakey (a esposa de Richard Leakey) encontrou dentes e partes de uma mandíbula, bem como dois pedaços de tíbia que mostraram que a criatura andava ereta. Os fósseis, nomeados Australopithecus anamensis, tinham 4,1 milhões de anos.

& # 8220Tem sido fascinantes 40 anos para estar na paleoantropologia & # 8221 diz Johanson, & # 8220 um dos melhores momentos para se estar neste campo. & # 8221 Mas, ele acrescenta, & # 8220 & # 8217s ainda existe uma enorme confusão & # 8221 sobre o tempo tenebroso antes de 4 milhões de anos atrás.

Uma coisa que é claro é que esses fósseis primitivos pertencem a uma classe à parte. Essas espécies não se pareciam ou agiam como outros macacos conhecidos ou como Lucy e outros membros da Australopithecus. Eles eram habitantes terrestres corpulentos que se levantavam e andavam sobre duas pernas. Mas se você os observar se movendo, não os confundirá com as espécies da Lucy. Eles se agarraram à vida nas árvores, mas estavam prontos para se aventurar em um campo mais aberto. De muitas maneiras, essas primeiras espécies se assemelham mais do que quaisquer fósseis já encontrados, como se houvesse um novo estágio de desenvolvimento ou evolução pelo qual nossos ancestrais passaram antes que a transição fosse completa de macaco para hominídeo. De fato, quando os crânios de Touma & # 239 e Ardi são comparados, a semelhança é & # 8220 notável & # 8221 diz o paleoantropólogo Christoph Zollikofer, da Universidade de Zurique, na Suíça. Os fósseis estão muito distantes no tempo para serem membros da mesma espécie, mas seus crânios são mais parecidos uns com os outros do que com as espécies de Lucy & # 8217s, talvez sinalizando adaptações semelhantes na dieta ou no comportamento reprodutivo e social.

A única maneira de descobrir como todas essas espécies se relacionam entre si e conosco é encontrando mais ossos. Em particular, os pesquisadores precisam encontrar mais partes sobrepostas de fósseis muito antigos para que possam ser comparados diretamente & # 8212 como a extremidade superior de um fêmur para Ardi e Touma & # 239 para comparar com a parte superior da coxa de O. tugenensis.

Em Aramis, assim que os líderes do clã deram sua bênção à equipe Middle Awash, White começou a despachar membros da equipe como um controlador de tráfego aéreo, orientando-os a se espalharem pela encosta perto do túmulo de Ardi. O sol estava alto no céu, porém, tornando difícil distinguir o osso bege entre os sedimentos desbotados. Desta vez, a equipe não encontrou nenhum novo fóssil de hominídeo.

Mas uma manhã depois daquela semana, os membros da equipe dirigiram por um leito de rio seco para um local na margem oeste do Médio Awash. Poucos momentos depois de entrar nas camadas de fósseis, um pesquisador de pós-doutorado turco, Cesur Pehlevan, plantou uma bandeira amarela entre as pedras do riacho remoto. & # 8220Tim! & # 8221 & # 8200 ele gritou. & # 8220Hominid? & # 8221 White se aproximou e silenciosamente examinou o molar, virando-o em sua mão. White tem a capacidade de olhar para um dente ou fragmento de osso e reconhecer quase imediatamente se ele pertence a um hominídeo. Depois de um momento, ele pronunciou seu veredicto: & # 8220muito bom, Cesur. Ele está praticamente sem uso. & # 8221 O molar pertencia a um jovem adulto A. kadabba, a espécie cujos fósseis começaram a ser encontrados aqui em 1997. Agora os pesquisadores tinham mais uma peça para ajudar a preencher o retrato dessa espécie de 5,8 milhões de anos.

& # 8220Lá & # 8217 está seu momento de descoberta & # 8221 disse White. Ele refletiu sobre os fósseis que eles guardaram neste deserto remoto. & # 8220Este ano, obtivemos A. kadabba, A. anamensis, A. garhi, H. erectus, H. sapiens. ” & # 8220É o único lugar no planeta Terra onde você pode observar todo o escopo da evolução humana. & # 8221


As faces dos antigos hominídeos trazidas à vida em detalhes notáveis

Vários anos atrás, uma equipe de cientistas do Instituto de Pesquisa Senckenberg em Frankfurt, Alemanha, começou a colocar um rosto humano em antigas espécies de hominídeos que já caminharam sobre a Terra. Usando métodos forenses sofisticados, eles criaram 27 modelos de cabeças com base em fragmentos de ossos, dentes e crânios encontrados em todo o mundo no último século. As cabeças meticulosamente esculpidas são produtos antropológicos de anos de escavação na África, Ásia e Europa.

Nos últimos 8 milhões de anos, pelo menos uma dúzia de espécies semelhantes às humanas viveram na Terra. Como parte da exposição Safari zum Urmenschen (“Safari dos Primeiros Humanos”), as reconstruções faciais nos levam a uma viagem no tempo, voltando sete milhões de anos para a espécie sahelanthropus tchadensis e culminando com o Homo sapiens moderno. Cada rosto conta sua própria história sobre a vida dos hominídeos em suas respectivas épocas, incluindo onde viveram, o que comeram e sua provável causa de morte.

A exposição gerou muita controvérsia quando foi lançada, principalmente devido aos debates acadêmicos que duraram décadas sobre a classificação dessas espécies antigas. Os fósseis são extremamente difíceis de categorizar como uma espécie ou outra. Apenas alguns milhares de fósseis de espécies pré-humanas foram descobertos e subespécies inteiras às vezes são conhecidas apenas por uma única mandíbula ou crânio fragmentado. Além disso, como os humanos modernos, não há dois hominídeos iguais e é difícil determinar se as variações nas características do crânio representam espécies distintas ou variações dentro da mesma espécie. Por exemplo, a recente descoberta de um crânio em Dmansi, na Turquia, sugeriu que várias espécies contemporâneas do “Homo” primitivo - Homo habilis, Homo rudolfensis, Homo ergaster e Homo erectus - são, na verdade, apenas variações de uma espécie.

Bones não pode dizer muito, e os especialistas são forçados a fazer suposições fundamentadas para preencher as lacunas de uma antiga árvore genealógica dos hominídeos que remonta a 8 milhões de anos. A cada nova descoberta, os paleoantropólogos precisam reescrever as origens dos ancestrais da humanidade, acrescentando novos ramos e rastreando quando as espécies se dividem, e em vez de fornecer respostas sobre nosso passado antigo, muitas descobertas simplesmente levam a mais perguntas.

‘Toumai’ - Sahelanthropus tchadensis

Toumai (“esperança de vida”) é o nome dado aos restos mortais de um hominídeo encontrado há mais de uma década no deserto de Djurab, no Chade, na África Ocidental, pertencente à espécie conhecida como Sahelanthropus tchadensis. Datado de 6,8 milhões de anos, é um dos mais antigos espécimes de hominídeo já encontrados. O Sahelanthropus tchadensis tinha um crânio relativamente pequeno. A caixa craniana, tendo apenas 320 cm³ a ​​380 cm³ de volume, é semelhante à dos chimpanzés existentes e é notavelmente menor do que o volume humano médio de 1350 cm³.

Acredita-se que o Australopithecus afarensis viveu entre 3,9 e 2,9 milhões de anos atrás e tinha uma capacidade cerebral entre 380 e 430 cc. Vários vestígios desta espécie foram encontrados na Etiópia, incluindo o indivíduo modelado acima, cujo crânio e mandíbula foram encontrados entre os restos mortais de dezessete outros (nove adultos, três adolescentes e cinco crianças) na Região Afar da Etiópia em 1975. O exemplo mais conhecido de Australopithecus afarensis é “Lucy”, um esqueleto quase completo de 3,2 milhões de anos encontrado em Hader.

“Sra. Ples” - Australopithecus africanus

"Sra. Ples" é o apelido popular para o crânio mais completo de um Australopithecus africanus, desenterrado em Sterkfontein, África do Sul em 1947. Embora o sexo do fóssil não seja totalmente certo, 'ela' era um indivíduo de meia-idade que viveu 2,5 milhões de anos atrás e tinha uma capacidade cerebral de 485 cc. A Sra. Ples morreu ao cair em um poço de giz e seus restos mortais foram preservados quando o poço mais tarde se encheu de sedimentos. A espécie Australopithecus africanus, que viveu no sul da África entre 3 e 2 milhões de anos atrás, há muito tempo confunde os cientistas por causa de suas mandíbulas e dentes enormes, mas eles agora acreditam que o desenho do crânio era ideal para quebrar nozes e sementes.

“Black Skull” - Paranthropus aethiopicus

Paranthropus aethiopicus é uma espécie de hominídeo que se acredita ter vivido entre 2,7 e 2,5 milhões de anos atrás. Muito pouco se sabe sobre eles porque poucos vestígios foram encontrados. O indivíduo retratado foi reconstruído a partir do crânio de um homem adulto encontrado na margem oeste do Lago Turkana, no Quênia, em 1985. Ele ficou conhecido como "Crânio Negro" devido à coloração escura do osso causada por altos níveis de manganês. Black Skull tinha uma capacidade craniana de 410 cc, e o formato de sua boca indica que ele tinha uma mordida forte e podia mastigar plantas.

“Zinj” - Paranthropus boisei

“Zinj” é o nome dado a um crânio da espécie Paranthropus boisei com 1,8 milhão de anos, encontrado em 1959 no desfiladeiro de Olduvai, na Tanzânia. Nomeado após a classificação original da espécie, Zinjanthropus boisei, Zinj foi o primeiro a ser encontrado pertencente a este grupo de hominídeos. Paranthropus boisei viveu na África Oriental de cerca de 2,3 a 1,2 milhões de anos atrás. Eles tinham um volume cerebral de cerca de 500 a 550 cc e teriam comido sementes, plantas e raízes que foram desenterradas com pedaços de ossos. Devido à mandíbula forte que também teria sido usada para quebrar nozes, Zinj também é conhecido como o 'Homem Quebra-Nozes'.

Este modelo é de um macho adulto da espécie Homo rudolfensis, reconstruído a partir de fragmentos de ossos de 1,8 milhão de anos encontrados em Koobi Fora, Quênia, em 1972. Ele usava ferramentas de pedra e comia carne e plantas. O Homo rudolfensis viveu de 1,9 a 1,7 milhão de anos atrás e tinha uma capacidade craniana maior do que seus contemporâneos, variando de 530 a 750 cc. Eles tinham características distintas, incluindo uma face mais plana e mais larga e dentes pós-caninos mais largos, com coroas e raízes mais complexas.

“Garoto Turkana” - Homo ergaster

Encontrar ‘Turkana Boy’ foi uma das descobertas mais espetaculares da paleoantropologia. Sua reconstrução veio do esqueleto quase perfeitamente preservado encontrado em 1984 em Nariokotome, perto do Lago Turkana, no Quênia. É o mais completo esqueleto humano já encontrado. Acredita-se que Turkana Boy teve entre 7 e 15 anos de idade e viveu há 1,6 milhão de anos. Segundo a pesquisa, o menino morreu às margens de um delta raso de um rio, onde ficou coberto por sedimentos aluviais. O Homo ergaster viveu entre 1,8 e 1,3 milhão de anos atrás e tinha uma capacidade craniana de 700 a 900 cc. Restos mortais foram encontrados na Tanzânia, Etiópia, Quênia e África do Sul.

“Miquelon” - Homo heidelbergensis

'Miguelon' é o nome dado aos restos mortais de um homem adulto pertencente ao grupo Homo heidelbergensis, descoberto em Sima de los Huesos (“a cova dos ossos”), Espanha, em 1993. Mais de 5.500 fósseis humanos desta espécie, que são considerados ancestrais diretos dos neandertais, foram encontrados no sítio Sima de los Huesos. Miguelon, apelido de "Atapuerca 5", é o crânio de Homo heidelbergensis mais completo já encontrado. Miguelon é um homem de trinta anos que morreu há cerca de 400.000 anos. Seu crânio mostrou evidências de 13 impactos separados e ele morreu de septicemia resultante de dentes quebrados - um dente foi quebrado ao meio por um golpe forte, de modo que a carne foi exposta e levou a um processo infeccioso que continuou até quase o osso orbital . O modelo, mostrado aqui, não inclui a deformidade.O Homo heidelbergensis viveu entre 1,3 milhão e 200.000 anos atrás. Seu volume craniano de 1100 a 1400 cc se sobrepõe à média de 1350 cc dos humanos modernos. Fósseis desta espécie foram encontrados na Espanha, Itália, França e Grécia.

“O Velho de La Chapelle” - Homo neanderthalensis

O "Velho de La Chapelle" foi recriado a partir do crânio e da mandíbula de um homem Homo neanderthalensis encontrado enterrado na rocha calcária de uma pequena caverna perto de La Chapelle-aux-Saints, na França em 1908. Ele viveu há 56.000 anos e foi o primeiro esqueleto relativamente completo de um Neandertal já encontrado. Os cientistas estimam que ele era relativamente velho quando morreu, pois o osso havia crescido novamente ao longo da gengiva, onde ele havia perdido vários dentes, talvez décadas antes. Ele não tinha tantos dentes que é possível que precisasse de sua comida triturada antes de ser capaz de comê-la. O esqueleto do velho indica que ele também sofria de várias doenças, incluindo artrite, e tinha vários ossos quebrados.

Os neandertais são geralmente classificados pelos paleontólogos como a espécie Homo neanderthalensis, mas alguns os consideram uma subespécie do Homo sapiens (Homo sapiens neanderthalensis). Acredita-se que os primeiros humanos com traços proto-Neandertais existiram na Europa entre 600.000 e 350.000 anos atrás, e morreram há cerca de 30.000 anos. A capacidade craniana do Neandertal era notavelmente maior do que a média de 1350 cc dos humanos modernos. No entanto, eles também tinham um tamanho corporal maior. Pesquisas recentes agora apontam para o fato de que eles tinham níveis de inteligência iguais ou semelhantes aos dos humanos modernos.

“O Hobbit” - Homo floresiensis

“O hobbit” é o nome dado aos vestígios femininos de espécies de hominídeos conhecidas como Homo floresiensis, encontrados em Liang Bua, Flores, Indonésia, em 2003. Nome devido à sua pequena estatura, ela tinha cerca de 1 metro de altura (cerca de 3'3 " ) e viveu há cerca de 18.000 anos. Esqueletos parciais de nove outros indivíduos foram agora recuperados e têm sido objeto de intensa pesquisa para determinar se representam uma espécie distinta dos humanos modernos - acredita-se agora que sim. Este hominídeo é notável por seu pequeno corpo e cérebro (420 cc) e por sua sobrevivência até tempos relativamente recentes (possivelmente apenas 12.000 anos atrás)

Homo sapiens (latim: "homem sábio") é o nome científico da espécie humana. Os humanos anatomicamente modernos aparecem pela primeira vez no registro fóssil na África há cerca de 195.000 anos. O modelo descrito acima foi reconstruído a partir de fragmentos de crânio e mandíbula encontrados em uma caverna em Israel em 1969. Esta jovem Homo sapien viveu entre 100.000 e 90.000 anos atrás. Seus ossos indicam que ela tinha cerca de 20 anos. Seu crânio despedaçado foi encontrado entre os restos mortais de outras 20 pessoas em uma cova rasa.

As reconstruções faciais foram transformadas em um vídeo animado por Dan Petrovic, que mostra a mudança gradual nas características faciais ao longo do tempo. É altamente recomendável assistir a este vídeo fascinante.


A Primeira Família da Paleoantropologia

Nós, humanos, não sabemos o suficiente sobre nossa própria família - nossa taxonômico família, isto é, os hominídeos.

Nós sabemos que estamos por aí há muito tempo. Nosso gênero Homo começou a se desenvolver há quase 3 milhões de anos. Isso é tempo suficiente para aprender a andar sobre duas pernas, fazer ferramentas de pedra para sobreviver e nos separar dos grandes macacos para abrir nosso próprio caminho.

Com tanto tempo, uma família certamente evoluirá. Mas sem uma árvore genealógica ou um álbum de fotos, como podemos saber os detalhes?

Conheça os Leakey - não uma família taxonômica, mas certamente científica. Eles são apelidados de "a primeira família da paleoantropologia", pois muito do que sabemos sobre nossos ancestrais pré-históricos se deve a suas descobertas inovadoras.

Em 1968, Richard Leakey explorou a Bacia do Lago Turkana em seu país natal, o Quênia, estabeleceu um acampamento base lá e não olhou para trás. Décadas de escavações naquele local revelaram quase metade de todas as nossas evidências fósseis conhecidas da evolução humana - o suficiente para ser destaque na capa de Natureza, o jornal científico mais citado do mundo, 11 vezes sem paralelo.

Richard fez uma parceria com a Stony Brook University em 2005 para criar o Turkana Basin Institute, e agora os Leakey estão inspirando alunos a se tornarem a próxima geração de localizadores de fósseis, ao mesmo tempo que fornecem infraestrutura crucial para pesquisadores em um dos lugares mais prolíficos do mundo para encontrar evidências de humanos evolução em um esforço para revelar nossas origens.

A Origem dos Leakeys

A paleoantropologia estuda o desenvolvimento evolutivo dos humanos descobrindo e examinando fragmentos de ossos fósseis, pegadas e ferramentas de pedra. O que os paleoantropólogos descobrem, afirmam e comprovam nos ajudam a responder a uma grande questão: por que somos quem somos hoje?

Em 1959, o paleontólogo mundialmente conhecido Louis Leakey e sua esposa, a arqueóloga Mary Leakey, descobriram um fóssil de crânio que chamaram Zinjanthropus boisei, mais tarde renomeado Paranthropus boisei, e finalmente apelidado de “Homem Quebra-Nozes” por seus dentes grandes. Então, em 1960, eles anunciaram a descoberta de um fóssil de mandíbula e dentes, a primeira evidência da espécie Homo habilis, encontrado em Olduvai Gorge na Tanzânia. Essas descobertas ajudaram os Leakey a obter financiamento contínuo da National Geographic Society e a colocar o nome Leakey e a paleoantropologia aos olhos do público.

Com a paleoantropologia no mapa e impulso para mais descobertas em pleno andamento, Richard, filho de Louis e Mary, estava pronto para liderar uma nova geração de pesquisas de Leakey na África.

Richard lidera sua própria expedição

Aos 23 anos, Richard Leakey já havia descoberto uma pista importante para a origem de nossa espécie Homo sapiens. Durante uma expedição de 1967 no Vale do Omo, na Etiópia, ele encontrou dois crânios de hominídeos fósseis parciais chamados Omo I e Omo II. Confirmado por recentes esforços de datação geológica, esses dois espécimes são os fósseis mais antigos de Homo sapiens ainda a ser encontrado (195.000 anos), apoiando a teoria de que a África Oriental é o berço dos humanos modernos.

Mas o Vale do Omo, na Etiópia, foi um lugar que Louis pediu a Richard para ir como parte de um projeto internacional de busca de fósseis e, depois de anos prestando apoio a seus pais, o instinto de Richard não foi seguir suas pegadas, mas criar as suas próprias. “Richard não queria assumir nenhum lugar onde seus pais tivessem trabalhado”, disse Lawrence Martin, diretor do Turkana Basin Institute (TBI). “Ele queria fazer algo novo e diferente.”

Encontrar aquele lugar novo e diferente veio mais cedo do que o esperado. No voo de volta da Etiópia para a capital do Quênia, Nairóbi, o piloto desceu sobre a costa leste do Lago Turkana para evitar uma tempestade e Richard avistou algo intrigante - rocha sedimentar potencialmente fossilífera.

Richard contratou um helicóptero para levá-lo de volta ao Lago Turkana e encontrou evidências de fósseis e artefatos logo após o pouso. Ele estava no caminho certo e, em 1968, fez um levantamento adequado da área, garantiu financiamento da National Geographic Society para liderar sua própria expedição, recrutou vários jovens estudantes pesquisadores para se juntar a ele e estabeleceu um acampamento base em Koobi Fora, ao longo do leste do Lago Turkana. Costa.

“Fiquei animado por finalmente ter encontrado um local com fósseis onde nenhum dos meus pais tinha estado antes”, disse Richard. “Não era o show deles, era o meu show. Isso me deu muito entusiasmo. ”

Lago Turkana não é o que costumava ser

Koobi Fora, e a própria Bacia de Turkana, é pela maioria das definições um deserto - quente, árido e geralmente despovoado. O Lago Turkana é o maior lago desértico permanente do mundo, com água verde-jade.

Mas cerca de 2 milhões de anos atrás, rios ladeados por árvores fluíam pela área, e animais como crocodilos, girafas e babuínos prosperavam lá, enquanto vulcões próximos ocasionalmente expeliam cinzas que pousavam no solo e no leito dos rios.

Hoje, camadas de cinzas vulcânicas ajudam os cientistas a datar com precisão os sedimentos nos quais os fósseis são encontrados e, graças à longa história da área de atividade tectônica concentrada e erosão resultante, a busca por fósseis em Koobi Fora e na Bacia de Turkana é muito gratificante. Como Richard escreveu certa vez sobre Koobi Fora: “Um dos nossos maiores problemas era a quantidade absoluta de fósseis!”

Richard e sua equipe, incluindo o primatologista Meave Epps, exploraram Koobi Fora de camelo durante a primeira temporada de campo do acampamento e tiveram um gostinho dos problemas logísticos de Turkana desde o início, enfrentando terreno difícil e vida selvagem perigosa.

Apesar dos desafios, Richard e Meave fizeram uma grande descoberta em Koobi Fora em 1969, chamada KNM-ER 406: um crânio de Paranthropus boisei, a mesma espécie de "Quebra-nozes" que os pais de Richard desenterraram no desfiladeiro de Olduvai.

“406 realmente marcou o início do nosso sucesso da mesma forma que Zinjanthropus marcou o sucesso dos meus pais ”, disse Richard. “Foi muito emocionante e confirmou que tínhamos um bom site.”

Quando Richard e Meave avistaram o crânio fossilizado, ele repousou no chão à vista de todos - como um presente que caiu da margem de um rio próximo, e certamente um sinal do que a Bacia de Turkana reservava para a paleoantropologia.

Um museu e uma grande descoberta

Richard estabeleceu o acampamento em Koobi Fora na época em que começou a trabalhar como diretor administrativo do Museu Nacional do Quênia.

Richard e Meave se casaram em 1970 e tiveram seu primeiro filho, Louise, em 1972, no mesmo ano em que o pai de Richard, Louis, faleceu.

Esse também foi o ano em que a equipe de Richard fez sua próxima grande descoberta em Koobi Fora, KNM-ER 1470. Meave reconstruiu sua descoberta a partir de mais de 150 fragmentos de osso fossilizado. O resultado é um crânio quase completo de uma Homo, datado de aproximadamente 1,9 milhão de anos.

Eles taparam os buracos do crânio com argila de modelar, colocaram areia dentro e mediram o volume do cérebro usando o pluviômetro do acampamento.

“Descobrimos que ele segurava 750 cc, quase o mesmo que a estimativa de meu pai para Homo habilis, ”Disse Richard. “Mostramos a caveira ao meu pai no mesmo ano em que ele morreu, e ele ficou muito animado.”

KNM-ER 1470 atraiu a atenção da grande imprensa internacional. Alguns chamavam de "sorte de Leakey", mas Richard não era mais apenas filho de Louis Leakey - ele era reverenciado como um pioneiro paleoantropológico do Quênia e apareceu ao lado de uma recriação deHomo habilis na capa de Tempo revista.

Os anos 70 foram frutíferos para a Bacia de Turkana, produzindo muitas outras descobertas, incluindo KNM-ER 1813, uma das mais completas Homo habilis crânios já encontrados, e KNM-ER 3733, um dos crânios mais bem preservados de Homo erectus.

Richard procurou compartilhar com o público o conhecimento em rápida evolução de sua equipe sobre as origens humanas, então ele deu palestras em todo o mundo e escreveu vários livros best-sellers. Ao mesmo tempo, ele enfrentou uma piora de saúde devido ao que os médicos diagnosticaram como doença renal terminal. Graças a um transplante de seu irmão Philip em 1979, Richard se recuperou totalmente.

Transformando Turkana e enfrentando a política

Durante o início dos anos 80, Richard ainda era diretor do Museu Nacional do Quênia enquanto trabalhava em uma série de sete partes para a BBC. Ele também estava realizando novas expedições ao lado oeste do Lago Turkana, encorajando outros pesquisadores a fazer suas próprias descobertas notáveis ​​lá.

Em uma dessas expedições em 1984, Kamoya Kimeu, um renomado colecionador de fósseis e braço direito de Richard, encontrou o que é conhecido como "Turkana Boy", um esqueleto quase completo de um Homo erectus os jovens datavam de aproximadamente 1,6 milhão de anos.

“‘ Turkana Boy ’mostrou que por 1,6 milhão de anos, a evolução produziu algo que do pescoço para baixo éramos praticamente nós, mas do pescoço para cima, claramente ainda não era”, disse Martin do TBI.

No ano seguinte, o colega e antropólogo de Leakey Alan Walker descobriu o KNM-WT 17000, também chamado de "Crânio Negro", que é classificado como o único crânio adulto conhecido da espécie Paranthropus aethiopicus.

Em 1989, o foco de Richard mudou de encontrar fósseis para conservar a vida selvagem. O presidente do Quênia, Daniel arap Moi, o nomeou para liderar o Serviço de Vida Selvagem do Quênia em resposta à crise nacional de caça furtiva de elefantes, um trabalho difícil que se tornou ainda mais difícil devido a problemas políticos. Em 1993, Richard perdeu as duas pernas abaixo do joelho quando o avião que ele pilotava caiu. No ano seguinte, ele deixou o emprego, enquanto Meave continuou e Louise começou o trabalho paleoantropológico em Koobi Fora.

Desafios políticos continuaram para Richard, então em 1995 ele fundou o partido político Safina (em suaíli para “Arca”) e jurou lutar contra a corrupção no Quênia. Dois anos depois, ele se tornou membro do Parlamento do Quênia, depois foi atraído de volta ao Serviço de Vida Selvagem do Quênia e, finalmente, foi nomeado secretário de gabinete e chefe do Serviço Público. Efetivamente, Richard era a segunda pessoa mais poderosa do Quênia.

Os Leakeys unem forças com Stony Brook

Por volta dessa época, Stony Brook estava oferecendo sua próxima rodada de títulos honorários e Richard estava no topo da lista. Sendo um antropólogo mundialmente famoso, ele recebeu muitas ofertas de diplomas honorários de universidades de prestígio. Sua tendência sempre foi recusar respeitosamente, e a oferta de Stony Brook quase compartilhou o mesmo destino, até que Meave viu o papel de carta. "Meave reconheceu o nome de Stony Brook quando eles abriram a correspondência", disse Martin.

& # 8220Ela encorajou Richard a aceitar o diploma, reconhecendo esse corpo docente como primatologista e Distinto Professor John Fleagle ”, acrescentou.

Apenas Stony Brook me ofereceu abrigo quando eu precisei ”, disse Richard Leakey,“ e ao contrário de muitas outras universidades, Stony Brook estava animado para entrar em um país africano e fazer algo totalmente novo.

A atividade política de Richard estava atraindo atenção positiva e negativa, levando à sua renúncia do governo queniano em 2001. Era o momento certo para ele mudar de marcha mais uma vez, e Stony Brook estava pronto para ajudar.

Quando a ex-presidente da Stony Brook University, Shirley Strum Kenny, soube que Richard havia renunciado durante um período turbulento da história do Quênia, ela temeu por sua segurança, então ofereceu-lhe o papel de professor visitante de antropologia. Ele aceitou o cargo em 2002, morando no Quênia, mas lecionando em Stony Brook.

Richard estava ocupado e fora de perigo, mas quando deixou o governo do Quênia, sua esposa Meave e sua filha Louise lutaram para continuar trabalhando em Koobi Fora. Sem o envolvimento de Richard, a arrecadação de fundos diminuiu e os fundos foram desviados da paleoantropologia.

Então, Richard compartilhou com Stony Brook uma ideia que ele tinha há muito tempo: construir uma instalação de pesquisa permanente na Bacia de Turkana para ajudar os cientistas com a logística de trabalho em um lugar tão desafiador, mas gratificante.

“Apenas Stony Brook me ofereceu abrigo quando eu precisei”, disse Richard, “e ao contrário de muitas outras universidades, Stony Brook estava animado para entrar em um país africano e fazer algo totalmente novo.” Em 2005, Stony Brook se tornou a universidade fundadora parceiro do Turkana Basin Institute, e iniciou a construção no Quênia.

“Os Leakey continuam na vanguarda de algumas das descobertas paleoantropológicas mais importantes de nosso tempo”, disse o presidente Samuel L. Stanley Jr. “A parceria da família com Stony Brook criou um centro verdadeiramente único de excelência global baseado em pesquisa e ensino, criando projetos conjuntos voltados para a missão no mundo em desenvolvimento com potencial para serem escalados globalmente. ”

A defesa do presidente Stanley foi fundamental para ajudar o Turkana Basin Institute a crescer. Em 2013, ele se juntou a Richard para estabelecer o TBI International Advisory Board, que reúne vários dos mais proeminentes filantropos e cientistas do mundo para garantir o sucesso do Turkana Basin Institute.

Richard e o presidente Stanley também colaboraram em um acordo operacional que define claramente o TBI como um instituto independente, favorecendo uma instalação internacional mais acessível para fins de pesquisa e descoberta.

O presidente Stanley concordou recentemente em estabelecer cinco novos cargos no corpo docente a serem implantados pelo TBI em campos de estudo que influenciarão futuras descobertas antropológicas, como geoquímica, datação geológica e morfologia de hominídeos.

“A disposição do presidente Stanley de dar um salto de fé com esta empresa e investir recursos significativos em nossos esforços de pesquisa no Quênia como parte da estratégia internacional de Stony Brook é visionária”, disse Martin. “Sem seu apoio invariável a todos os esforços para alcançar a excelência e ampliar a participação, o TBI não teria se desenvolvido tanto ou tão fortemente.”

O TBI: Hoje e Amanhã

O Turkana Basin Institute está agora em sua terceira fase de desenvolvimento, com foco no aprimoramento da infraestrutura conectiva. As duas primeiras fases envolveram a construção de instalações nos lados leste e oeste do Lago Turkana, denominadas TBI-Ileret e TBI-Turkwel, respectivamente. Cada fase é totalmente apoiada por meio de filantropia privada.

O Turkana Basin Institute fornece as instalações e a infraestrutura necessárias para projetos de pesquisa não apenas em paleoantropologia, mas também em arqueologia, zoologia e biologia, bem como projetos interdisciplinares em áreas como conservação de água e produção de energia.

“Iniciamos o Turkana Basin Institute para cuidar das questões de infraestrutura para que os cientistas possam vir e fazer ciência, em vez de logística”, disse Martin. “Ironicamente, a melhor analogia para o que fazemos no clima quente do Quênia está relacionada às primeiras instalações de pesquisa da Antártica. Depois que a infraestrutura permanente foi construída lá, todos os tipos de ciência interessantes começaram. ”

Várias descobertas importantes foram feitas no Turkana Basin Institute, mais recentemente pelos professores de Stony Brook, Sonia Harmand e Jason Lewis, que em 2015 publicaram em Natureza a descoberta de 2011 das primeiras ferramentas de pedra da humanidade, datada de 3,3 milhões de anos. Nomeado após seu local de descoberta, as ferramentas Lomekwi 3 são anteriores ao que já foram consideradas as ferramentas de pedra mais antigas em cerca de 700.000 anos - uma lacuna longa o suficiente para desafiar nossa interpretação da evolução humana.

Também em 2011, o Turkana Basin Institute deu início à Origins Field School, um programa de um semestre por meio do qual os alunos ganham 15 créditos de graduação da divisão superior ou 15 créditos de mestrado da Stony Brook University.

“Com o programa Origins Field School, tentamos recriar para os alunos a forma como a compreensão interdisciplinar de Richard Leakey do mundo natural se desenvolveu”, disse Martin. “Este não é um programa de evolução humana.É sobre como os humanos se encaixam no mundo natural, como passaram a ocupar sua posição e, talvez o mais importante, qual é a base de evidências para essas afirmações. ”

Os alunos aprendem ecologia, geologia, paleontologia, evolução humana e, finalmente, arqueologia - as mesmas disciplinas diversas da ciência que Richard aprendeu muito cedo e ainda emprega no campo com grande sucesso hoje aos 72 anos.

“Treinar alunos para serem cientistas que podem deixar de ser especialistas em uma área e ver como diferentes aspectos da ciência influenciam uns aos outros é a essência do que fazemos”, disse Martin.

Os alunos de graduação de Stony Brook que estudam no exterior com a Origins Field School parecem aprender tanto sobre a vida quanto sobre ciências.

“Não há absolutamente nenhuma dúvida sobre sua competência intelectual e curiosidade”, disse Richard. “Muitos ficam abalados quando chegam porque é um mundo muito diferente, mas não tivemos um aluno que não admitisse que não tinha ideia de que sua vida poderia ser totalmente mudada por três meses no Quênia. Há um impacto muito profundo. ”

Um aluno único é Lawrence Nzuve, um queniano que, quando jovem, foi recrutado pelos Leakey em 2002 como caçador de fósseis. Nzuve tornou-se gerente de coleção do Turkana Basin Institute e, ao mesmo tempo, obteve o diploma de bacharel em jornalismo na United States International University Africa em Nairobi.

Apesar de ser uma vantagem para o Turkana Basin Institute, Nzuve foi inspirado a abrir seu próprio caminho por seu mentor, Meave, que foi recentemente o quarto membro da família Leakey a receber a Medalha Hubbard, a mais antiga e prestigiosa homenagem concedida pela National Geographic Sociedade.

“O incentivo de Meave deu vida a mim”, disse Nzuve. “Se você é valorizado, é raro que seu empregador o incentive a buscar algo maior ou melhor. Percebi que ela não é apenas uma empregadora e professora, mas também uma mãe, e se preocupa comigo como uma família. Nada é mais profundo do que isso. ”

Nzuve tornou-se Leakey Fellow, recrutado pelos Leakeys para fazer parte de um grupo de jovens intelectuais quenianos que querem construir o Quênia como um país. Com a bolsa, Nzuve deixou o Quênia pela primeira vez em 2015 para fazer um mestrado em jornalismo na Stony Brook University. Ele pretende ser o primeiro jornalista científico do Quênia, com um rico conhecimento da família Leakey no bolso de trás.

Mas Nzuve não é o único a se beneficiar dos Leakeys e seu impacto na ciência. Ao ensinar aos alunos de Stony Brook técnicas e princípios de paleoantropologia no campo e permitir que professores e pesquisadores de Stony Brook de todo o mundo explorem e estudem o que é indiscutivelmente o mais importante repositório de evidências fósseis para a evolução humana, o Turkana Basin Institute está garantindo que o legado de Leakey é passado de geração em geração.


Uma linha do tempo de descobertas de fósseis

As primeiras descobertas de fósseis humanos antigos. Os neandertais foram os primeiros humanos antigos a obter reconhecimento científico e popular. Seus fósseis começaram a ser encontrados na Europa em 1800, mas os cientistas não tinham perspectiva ou estrutura evolutiva para explicá-los. Décadas se passaram antes que eles fossem reconhecidos como uma forma diferente e extinta de humano antigo.

As opiniões sobre a relação entre nossa própria espécie e os neandertais mudam continuamente. O início dos anos 1900 os via como sub-humanos, um estereótipo que não mudou até a década de 1950, quando foi amplamente considerado que eles podem ser os ancestrais dos europeus modernos. Novas pesquisas na década de 1980 levaram muitos a transferi-los para um ramo lateral de nossa árvore genealógica, uma decisão apoiada pelas comparações do DNA mitocondrial de humanos modernos e Neandertais nas décadas de 1990 e 2000.

Décadas de 1840 a 1850

Crânio de Gibraltar - Homo neanderthalensis. Descoberto em 1848 na pedreira de Forbe, no Rochedo de Gibraltar

Espécime tipo calota craniana de Neanderthal 1 para Homo neanderthalensis. Descoberto em 1856 no Vale do Neander, Alemanha. Embora originalmente apresentado como um ser humano inferior que habitou a Europa antes dos povos modernos, alguns achavam que as diferenças entre os neandertais e os humanos modernos se deviam a patologias e doenças. Isso marcou o início efetivo da Paleoantropologia como ciência.

1860 a 1890

Os restos mortais dos primeiros humanos modernos encontrados em Cro-Magnon, na França.

Esses restos foram a primeira evidência firme da antiguidade de nossa espécie, Homo sapiens.

Crânios de Neandertal encontrados em Spy, Bélgica.

Essas descobertas apoiaram a ideia de que os Neandertais eram um tipo antigo e distinto de humano, mas ainda era debatido como eles se encaixavam em nossa árvore genealógica.

Homo erectus calota craniana encontrada em Trinil, Java por Eugene Dubois, e descrita como uma nova espécie em 1894.

Este espécime foi originalmente denominado Pithecanthropus erectus por ser considerado diferente o suficiente dos humanos para ser colocado em um novo gênero. Foi renomeado Homo erectus na década de 1940, nome de espécie que, na opinião da maioria dos pesquisadores, inclui espécimes de Java e da China.

1900 a 1920

Homo heidelbergensis nomeado como uma nova espécie após a descoberta de uma mandíbula em Mauer, Alemanha, em 1907.

Esta espécie foi originalmente rejeitada como sendo muito simiesca para a ancestralidade humana, particularmente após a descoberta do Homem de Piltdown. Na década de 1960 foi agrupado com outros crânios semelhantes e chamado de Homo sapiens arcaico, mas hoje a preferência é usar o nome científico original e dar a essa espécie uma posição ancestral na árvore genealógica humana.

Homem de Piltdown 'descoberto' na Inglaterra.

Em um poço de cascalho em Piltdown Common, sul da Inglaterra, em 1912, o colecionador amador Charles Dawson "descobriu" o que parecia ser o tão procurado "elo perdido" entre macacos e humanos. Esta descoberta fortuita - nove pedaços de um crânio humano de cérebro grande e uma mandíbula inferior semelhante a um macaco com dois dentes - foi prontamente aceita pelo estabelecimento britânico devido à sua crença de que um grande cérebro foi uma das primeiras características humanas a evoluir. Embora inconsistente com descobertas posteriores, a autenticidade do "Homem de Piltdown" permaneceu virtualmente incontestável por 41 anos.

Em 1953, técnicas analíticas e de datação avançadas provaram que o Homem de Piltdown era uma farsa. A mandíbula foi corada com bicromato de potássio e os dentes lixados. Os testes de flúor provaram que as peças do crânio eram de diferentes idades. Isso foi confirmado em 1959 pela datação por carbono, que forneceu uma data de cerca de 600 anos para o crânio!

Descoberta do ‘crânio de Taung’ na África do Sul, classificado como Australopithecus africanus em 1925.

Este fóssil era claramente mais antigo do que os achados anteriores e o anatomista Raymond Dart, que o analisou pela primeira vez, afirmou que era um ancestral humano. Ele foi criticado fortemente por cientistas ingleses que acreditavam no ‘Homem de Piltdown’. Somente na década de 1950 essa espécie foi totalmente reconhecida como pertencente à árvore genealógica humana.

Os primeiros restos de Homo erectus encontrado na China.

Espécimes chineses foram descobertos em uma caverna em Zhoukoudian perto de Pequim e nomeados Sinanthropus pekinensis (‘Homem chinês de Pequim’). Na década de 1950, esses espécimes, e os de Java, foram colocados em uma espécie, Homo erectus.


3 eles caçavam em pacotes

Há cerca de 120.000 anos, dois gamos morreram e seus restos mortais foram descobertos, respectivamente, em 1988 e 1997. Recuperados em Neumark-Nord, na Alemanha, os ossos revelaram algo notável sobre os neandertais.

Em 2018, os pesquisadores analisaram os esqueletos e descobriram que ambos eram veados machos jovens e saudáveis. Em outras palavras, jantar excelente para um homem das cavernas faminto. Os ossos tinham marcas consistentes com lanças de Neandertal, sugerindo que os animais foram mortos por um grupo habilidoso de caçadores. Se for provado sem sombra de dúvida, este é outro prego no & ldquostupid cavemen & rdquo enfrentam os Neandertais.

Os cientistas entregaram réplicas das lanças a voluntários treinados nesta linha de armamento. Eles & ldquohunted & rdquo esqueletos de cervos reais envoltos em gel de balística para simular tecidos moles. O dano ósseo correspondia ao encontrado no veado antigo. Sensores acoplados às lanças mediram a velocidade e mostraram que os neandertais usavam estocadas de curto alcance para matar, em vez de arremessar de uma distância segura. [8]

Um mistério permanece. Um cervo tinha inesperadamente poucas marcas de abate, enquanto o outro não tinha nenhuma. Era quase como se pouca ou nenhuma carne fosse colhida. Para um povo dependente da caça e da coleta, esse era um comportamento realmente curioso.


Uma árvore genealógica detalhada do eucalipto nos ajuda a ver como eles dominaram a Austrália

Na Austrália, você pode ter qualquer árvore que quiser, desde que seja um eucalipto. Crédito: Shutterstock

Os eucaliptos dominam a paisagem da Austrália como nenhum outro grupo de plantas no mundo.

As florestas de pinheiros da Europa consistem em muitos tipos diferentes de árvores. As florestas da América do Norte mudam ao longo da largura do continente, de sequoias a pinheiros e carvalhos, a desertos e pastagens. A África é uma mistura de savana, floresta tropical e deserto. A América do Sul tem florestas tropicais que contêm a maior diversidade de árvores em um só lugar. A Antártica possui fósseis de árvores.

Mas na Austrália temos os eucaliptos, um nome informal para três gêneros de plantas: Angophora, Corymbia e Eucalyptus. Eles são a árvore dominante em grande diversidade em quase todos os lugares, exceto por uma pequena região de mulga, floresta tropical e alguns desertos.

Minha pesquisa, publicada hoje, sequenciou o DNA de mais de 700 espécies de eucalipto para mapear como chegaram a dominar o continente. Descobrimos que os eucaliptos estão na Austrália há pelo menos 60 milhões de anos, mas uma explosão comparativamente recente na diversidade, 2 milhões de anos atrás, é o segredo de sua disseminação pelo sul da Austrália.

O mais antigo macrofóssil de eucalipto conhecido, da Patagônia na América do Sul, tem 52 milhões de anos. O registro de pólen fóssil também fornece evidências de eucaliptos na Austrália por 45 milhões de anos, com o espécime mais antigo vindo do Estreito de Bass.

Apesar da antiguidade dos eucaliptos, os pesquisadores presumiram que eles não começaram a se espalhar pela Austrália até que o continente começou a secar há cerca de 20 milhões de anos, quando a Austrália estava coberta por florestas tropicais. Mas assim que as condições ambientais mais secas se instalaram, os eucaliptos aproveitaram a chance e assumiram o controle, especialmente no sudeste da Austrália.

Existem mais de 800 espécies descritas de eucaliptos. A maioria deles são nativos apenas da Austrália, embora alguns tenham conseguido escapar naturalmente mais ao norte para a Nova Guiné, Timor e Indonésia. Muitos eucaliptos foram apresentados a outras partes do mundo, incluindo a Califórnia, onde os eucaliptos australianos fazem participações especiais em filmes de Hollywood.

Os eucaliptos são classificados por suas várias características, incluindo o número de botões. Crédito: Mary e Andrew / flickr, CC BY-NC-SA

Os eucaliptos podem crescer como árvores altas, como várias árvores de troncos múltiplos ou de tronco único ou, em casos raros, como arbustos. A combinação das principais características - como formato da folha, formato do fruto, número do botão e tipo de casca - forneceu aos botânicos evidências suficientes para descrever 800 espécies e estimar como elas se relacionavam entre si, um campo da ciência conhecido como "taxonomia".

Desde a década de 1990 e início de 2000, a taxonomia foi ligeiramente substituída por um novo campo chamado "filogenética". Este é o estudo de como os organismos se relacionam uns com os outros usando o DNA, que produz algo semelhante a uma árvore genealógica.

A filogenética ainda depende da espécie a ser nomeada, então há algo para provar. Novos campos científicos contam com os antigos. Houve uma série de estudos filogenéticos de eucalipto ao longo dos anos, mas nenhum jamais amostrou todas as espécies de eucalipto em uma filogenia.

Nosso novo artigo na Botânica Sistemática Australiana teve como objetivo mudar isso. Tentamos amostrar geneticamente todas as espécies de eucalipto descritas e colocá-las em uma filogenia para determinar como elas se relacionam entre si. Nós amostramos 711 espécies (86% de todos os eucaliptos), bem como as espécies da floresta tropical consideradas mais estreitamente relacionadas aos eucaliptos.

Também datamos a filogenia marcando o tempo de certas partes usando as idades dos fósseis mencionados acima. Isso nos permitiu estimar quantos anos são os grupos de eucaliptos e quando eles se separaram no passado.

Descobrimos que os eucaliptos são um grupo antigo que data de pelo menos 60 milhões de anos. Isso se alinha com estudos anteriores e o registro fóssil. No entanto, muita diversificação no Eucalipto gênero aconteceu apenas nos últimos 2 milhões de anos.

Centenas de espécies surgiram muito recentemente na história evolutiva. Estudos em outros organismos mostraram uma diversificação rápida, mas nenhum deles se compara aos eucaliptos. Muitas espécies das florestas de eucalipto do sudeste da Austrália são novas em termos evolutivos (10 milhões de anos ou menos).

As árvores de goma são eucaliptos australianos icônicos. Crédito: Shutterstock

Isso inclui muitos dos eucaliptos altos que crescem nas florestas úmidas do sul da Austrália. Eles não são, como foi assumido anteriormente, remanescentes antigos de Gondwana, um supercontinente que gradualmente se dividiu entre 180 milhões e 45 milhões de anos atrás e resultou nos continentes da Austrália, África, América do Sul e Antártica, bem como Índia, Nova Zelândia , Nova Guiné e Nova Caledônia.

Os eucaliptos que crescem nativamente no exterior só saíram da Austrália nos últimos 2 milhões de anos ou menos. Outros grupos de eucaliptos, como Angophora e Corymbia, não exibiram a mesma diversificação rápida que as espécies de eucalipto.

O que confirmamos com o registro fóssil usando nossa filogenia é que até muito recentemente, e quero dizer, em termos de a Terra ter 4 bilhões de anos, a vegetação do sudeste da Austrália era muito diferente.

Em algum momento dos últimos 2 a 10 milhões de anos, os eucaliptos chegaram em novas condições ambientais. Eles prosperaram, eles provavelmente ajudaram a espalhar fogo para acabar com sua competição, e então mudaram rapidamente sua forma física para nos dar as muitas espécies que vemos hoje.

Muito poucos outros grupos no mundo fizeram essa quantidade de mudanças tão rápida e, possivelmente, de forma dramática. A costa leste da Austrália seria muito diferente se não fosse dominada por árvores de goma.

Da próxima vez que você estiver em uma floresta de eucalipto, dê uma olhada e observe todos os diferentes tipos de cascas e tripas e folhas das árvores, e saiba que toda essa diversidade aconteceu recentemente, mas com uma profunda e longa link para árvores que cresciam em Gondwana.

Eles têm sido altamente vantajosos, altamente adaptáveis ​​e, com exceção de um pequeno número de espécies, são exclusivamente australianos. Eles são, como diria a imprensa, "uma grande história de sucesso australiana".

Este artigo foi republicado de The Conversation sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original.


Assista o vídeo: Is Genesis History? - Watch the Full Film (Dezembro 2021).