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O que acontece com as cobras que engolem roedores como um todo?


Como todos sabemos, algumas espécies de cobras engolem roedores como um todo. Minha pergunta é o que acontece com os dentes e ossos desses animais? Eles não vão cortar a carne da cobra e machucá-la? Os ácidos digestivos são fortes o suficiente para dissolver ossos e dentes? Mesmo assim, tenho certeza de que o processo leva tempo, e nesse período a cobra não se machucará?


Quase tudo que a cobra come é completamente digerido. Eles têm um sistema digestivo muito eficiente. Coisas que não seriam digeridas seriam as garras do roedor, o cabelo e as penas dos pássaros. E durante a digestão, os intestinos da cobra entram em modo acelerado e se expandem quando necessário. Quando a cobra não está comendo, os intestinos geralmente ficam dormentes.

Se algo der errado, ou se a cobra for ameaçada, ela regurgita tudo para aumentar sua mobilidade.


Devido à sua estrutura estreita, sem mecanismo de mastigação nem membros, uma cobra tem que engolir sua presa como um todo. Na verdade, seu sucesso e diversidade se devem em parte à capacidade de engolir presas relativamente maiores do que o tamanho de seu corpo. Então, inevitavelmente, eles precisam processar peças como dentes, ossos, exoesqueleto e coisas dessa natureza.

A saliva da cobra não apenas facilita a deglutição por lubrificação, mas também contém enzimas poderosas para quebrar os tecidos e até mesmo as cascas dos ovos. Mas as cobras geralmente não conseguem digerir a queratina (garras, cabelo) ou quitina (exoesqueleto de artrópode). Muitas presas são cobertas por pele dura e se uma cobra dependesse apenas de seus sucos digestivos, demoraria muito para chegar aos nutrientes. Então, isso é acelerado pelo veneno de cobra. O veneno não apenas imobiliza a presa, mas também começa a digerir a presa por dentro. Um estudo mostrou que quando um fer-de-lance (Bothrops asper) é privado de seu veneno, levou 12 dias para digerir um rato, em vez dos habituais 2-3 dias.

No entanto, não há consenso entre as diferentes teorias que discutem a utilidade do veneno de uma cobra. A opinião mencionada acima é baseada na hipótese de digestão da utilidade do veneno.

Consulte esta excelente avaliação e um resumo dos hábitos alimentares de uma cobra


O que acontece com as cobras que engolem roedores como um todo? - Biologia

Todos nós já ouvimos a história de Jonas sendo engolido pela baleia e, em seguida, junto com seu pai Gepeto, criando uma fogueira para que a baleia os espirrasse ... Ou algo assim. Seja qual for o caso, ser engolido inteiro é um destino que permeou nossa mitologia e histórias ao longo do tempo. Mas qual é a progressão típica para a morte quando um animal é engolido inteiro? E há algum animal fora das coisas mais comumente conhecidas, como as tênias, que ocasionalmente sobrevivem à provação e seguem seu caminho feliz, seja lutando para sair ou simplesmente sendo empurrados para fora do outro lado?

Como você pode esperar, a morte de criaturas engolidas inteiras depende de como as criaturas as comem. Alguns dos animais mais famosos conhecidos por engolir presas inteiras - cobras - na verdade matam suas presas antes de consumi-las, seja por meio de veneno ou constrição. No entanto, em alguns casos, certos animais colocam suas presas diretamente na boca enquanto a criatura ainda está viva e chutando. Essas criaturas incluem sapos, certos peixes e pássaros, variedades de cobras e até pessoas (estamos olhando para vocês, estudantes universitários loucos por engolir peixes dourados).

Um exemplo especialmente assustador de uma criatura que come sua presa inteira é a sanguessuga vermelha gigante de Kinabalu. Este grande anelídeo / minúsculo lovecraftian horror ataca uma espécie de minhoca gigante nativa das selvas de Bornéu e suga tudo em sua boca como um pedaço gigante de espaguete ... sendo comido por outro pedaço gigante de espaguete.

Embora haja alguma controvérsia entre os especialistas, parece que esses vermes são engolidos vivos, já que houve casos em que as sanguessugas cuspiram vermes cujo tamanho subestimaram, após o que o verme segue seu caminho tortuoso. Então, o que acontece com eles uma vez lá dentro? Geralmente acredita-se que os vermes morrem relativamente rápido, uma vez que os confins sufocantes do corpo da sanguessuga não são exatamente ideais para a respiração do verme, fazendo com que ele sufoque muito antes de ser convertido em sanguessuga.

Em alguns exemplos, como em certas aves, o predador pode tentar atordoar ou incapacitar sua presa com o aparelho bucal antes de engolir, embora isso possa simplesmente resultar em ferimentos debilitantes em vez de morte. Uma viagem consciente ao estômago também é uma possibilidade legítima. no caso de coisas como rãs e peixes, que geralmente empurram a comida para o fundo da boca com pouco ou nenhum dano antes de engolir.

Então, supondo que a presa de um animal sobreviva à sua investida na boca de seu predador: o que acontece com ela a seguir? Embora alguns possam alegar que as fortes contrações do esôfago do predador são suficientes para esmagar o animal, qualquer um que vomitou e viu uma batata frita totalmente intacta do almoço pode atestar que as contrações esofágicas raramente são fortes o suficiente para esmagar a comida - apenas fortes o suficiente para encorajá-la viagem até o estômago.

Uma vez no estômago, embora a causa mais óbvia de morte para animais engolidos vivos seja o poderoso ácido estomacal de um predador, é geralmente improvável que isso vá causar a morte, pelo menos não na forma de derretimento da carne ocasionalmente mencionada em Hollywood . Em vez disso, graças aos esfíncteres - a variedade de músculos favorita de todos - o interior de um estômago está em grande parte privado de ar respirável. Assim, tal ambiente provavelmente faria com que um animal que respira ar desmaie e morra
relativamente rápido. Por outro lado, levaria muito mais tempo para o ácido do estômago se alimentar através da pele ou da superfície externa a ponto de causar qualquer dano fatal. Mesmo no caso de peixes serem engolidos vivos, o conteúdo de alto teor de ácido / baixo teor de oxigênio do ácido estomacal e do carrilhão presente no trato digestivo do predador também faria com que ele morresse sufocado rapidamente.

Claro, a próxima questão que deve surgir quando se considera esta questão mórbida é: fora de criaturas óbvias como certos parasitas, outras criaturas podem sobreviver sendo engolidas vivas?

Acontece que- sim. Por exemplo, alguns caracóis, que são conhecidos por fazerem a longa e indigna jornada por todo o trato digestivo de um animal e saem, no estilo Shawshank Redpmetion, na outra extremidade.

Por exemplo, o caracol Tornatellides boeningi da Ilha Hahajima do Japão é conhecido por ter uma pequena chance de sobreviver a uma viagem inteira através do sistema digestivo de um pássaro depois de ser comido. Gostamos de imaginar que esse processo deixa a concha do caracol com um novo polimento brilhante, embora provavelmente nunca cheire exatamente o mesmo.

Quanto à frequência com que sobrevivem, Shinichiro Wada e seus colegas da Universidade de Tohoku descobriram que, quando esses caramujos foram alimentados com espécies de aves nativas da Ilha de Hahajima, cerca de 15% deles sobreviveram à viagem, com um deles até dando à luz após a viagem .

Quanto ao mecanismo exato que permite que os caracóis sobrevivam à jornada pelas entranhas do pássaro, isso não está claro. No entanto, os pesquisadores teorizam que a concha do caracol, juntamente com a capacidade de se selar com uma poderosa camada de muco (chamada de epifragma), evita que o ácido estomacal toque o caracol. Além disso, o tamanho pequeno do gastrópode garante que ele encontre complicações mínimas, como ser esmagado, enquanto faz sua jornada fedorenta. Há até a hipótese de que esse mecanismo pode até ser um elemento da evolução do caracol, permitindo que ele se propague sua espécie pela ilha por meio de transporte prático dentro dos pássaros. Os cientistas observaram fenômenos semelhantes em caramujos de lagoas comidos por peixes e pássaros.

E quanto a outras criaturas? Bem, em 2012, biólogos em Timor-Leste observaram uma espécie de cobra estranha e semelhante a um verme, conhecida como cobra cega, emergindo da extremidade traseira de um sapo. Quanto à forma como a cobra sobrevive a tal evento, os pesquisadores supõem que isso se deve à sobreposição de escamas das criaturas, o que a tornou resistente a danos em sua forma de verme, o que permitiu que ela rastejasse pelas entranhas do sapo pelo fato de o sapo não ter comido recentemente, deixando um bom intestino sem cocô para a cobra escalar e, finalmente, a capacidade da cobra cega de sobreviver no subsolo com apenas um mínimo de oxigênio.

Dito isso, infelizmente, a intrépida cobra cega morreu várias horas após seu surgimento triunfante, embora não estivesse muito claro o porquê.

Seguindo em frente, e os animais que talvez tentem pelo menos lutar para sair?

Embora a maioria das criaturas tenha o bom senso de não engolir nada vivo que tenha espinhos afiados, garras ou toxinas, acontece que existe um tipo de criatura em que tal cenário aconteceu várias vezes no passado. Digite a enguia cobra.

A enguia cobra tem uma cauda farpada que usa para se enterrar na areia. No entanto, quando comido por peixes, observou-se que usa essa cauda para tentar perfurar o estômago do animal que a comeu. No entanto, tanto quanto os pesquisadores podem dizer, essas tentativas sempre acabam sendo em vão, pois a enguia inevitavelmente se encontra presa no espaço entre o estômago e a parede abdominal, onde muitas vezes sufoca, embora pelo menos se vingue de seu assassino. .

Geralmente, entretanto, tais SNAFUs são evitados pelos instintos evolutivos do predador em questão. Quando se trata do animal mais evoluído, no entanto, o maior trunfo desse animal - personalidade e pensamento livre - às vezes anula essa proteção. Entra em humanos.

Por exemplo, em 2016, um homem bêbado da Holanda foi persuadido a engolir um bagre vivo. Agora, para aqueles não familiarizados com a anatomia do bagre, essas criaturas têm espinhos afiados em suas barbatanas peitorais (e em algumas espécies esses espinhos podem ser bastante venenosos) usados ​​em cenários de autodefesa ... como serem engolidos por um holandês embriagado.

O peixe acabou se alojando na garganta do homem, e o pobre folião / zoófago foi levado às pressas para a UTI, vomitando sangue, onde o siluriforme foi subsequentemente removido com segurança. O homem viveu para experimentar outras festas e talvez engolir outras criaturas. O peixe, no entanto, embora tenha alcançado com sucesso seu objetivo de extração, não teve tanta sorte: apesar de seus valentes esforços para abrir caminho nas entranhas da besta que o consumiu, ele morreu na luta, provavelmente devido à falta de oxigênio, ou se afogando em cerveja holandesa barata.

Mas já houve algum final feliz - onde um animal lutou com segurança para sair?

Um tal feito de bravura foi observado no besouro bombardeiro. Essas criaturas têm a capacidade de liberar uma explosão de produtos químicos altamente irritantes que saem de seus insetóides para ganhar dinheiro com pressão extremamente alta. Você deve se lembrar de como, anteriormente, mencionamos que alguns sapos tendem a engolir a presa sem incapacitá-la primeiro - bem, Shinji Sugiura e Takuya Sato, pesquisadores da Universidade de Kobe, observaram ocorrências de sapos consumindo os besouros, após o que os mecanismos de defesa dos besouros , uma vez aplicado do confinamento do estômago da rã, faria com que os anfíbios regurgitassem o besouro. O besouro, apesar de sua viagem ao Hilton Gástrico, geralmente permaneceu ileso após a provação.

Ainda mais impressionante é a salamandra de pele áspera, um anfíbio que produz uma toxina poderosa que tem o potencial de matar qualquer predador tolo o suficiente para ignorar a cor laranja da salamandra. O veneno da salamandra é tão poderoso, na verdade, que rãs foram observadas engolindo a criatura e, em seguida, sucumbindo à toxina tão rapidamente que a salamandra teve tempo de sair pela boca da rã antes que os sucos digestivos do predador e a falta de oxigênio fizessem efeito.

Seguindo em frente, a larva do besouro epomis é conhecida por dar um passo adiante. Na verdade, esse besouro - e sua prole próxima - são conhecidos como caçadores de sapos.

Então, como um minúsculo invertebrado caça e lentamente come viva uma criatura muitas vezes seu tamanho? Em suma, as larvas têm uma tática de se esquivar da língua da rã antes de serem engolidas e, em seguida, agarrar-se à criatura, onde continuam a devorá-la. Em pelo menos um caso, entretanto, a rã conseguiu de fato consumir a larva, após o que ela foi regurgitada. Nesse momento, a comida ligou a lanchonete, agarrou-a com as mandíbulas e começou a se alimentar. Assim, não apenas sobrevivendo ao evento, mas acabando por consumir a criatura que o engoliu.

Mas vamos voltar ao início e falar sobre Jonas e Pinóquio. Existem animais que podem engolir pessoas inteiras e vivas? Embora tenha havido alguns casos muito raros de cobras engolindo pessoas, esses répteis têm um meio de incapacitar você primeiro, principalmente através de

constrição, então você estaria morto antes de ser engolido, especialmente considerando que o processo de deglutição em tais casos provavelmente levaria horas ou mais.
Os crocodilos e tubarões raramente consomem pessoas e, em tais casos, a presa seria morta primeiro ao ser rasgada ou dano significativo causado pelos poderosos dentes e mandíbulas do predador. Isso deixa as baleias como as únicas candidatas a engolir pessoas vivas. Porém, os maiores animais do planeta, a baleia azul, junto com o maior peixe, o tubarão-baleia, não estão preparados para engolir humanos, possuindo minúsculos esôfagos que fariam com que eles se sufocassem. Isso deixa o cachalote, o maior cetáceo carnívoro.

E alguns especialistas afirmam que pode ser teoricamente possível para um cachalote engolir uma pessoa inteira, embora haja dois problemas nisso. Uma é que os dentes em forma de adaga do cachalote provavelmente matariam a presa primeiro, caso em que você estaria morto há muito tempo antes de sufocar nos vários estômagos da baleia. Mas esse ponto é praticamente nulo, já que os cachalotes só se alimentam bem abaixo da superfície da água e nunca veriam os humanos como presas. Portanto, qualquer engolir acidental teria que derivar de uma sequência bastante bizarra de eventos.

Dito isso, há uma história comumente contada de um James Bartley sendo engolido por um cachalote no final de 1800, após o que ele foi retirado da baleia por outros marinheiros aparentemente muitas horas depois. Embora sua pele tivesse supostamente sido descolorida e seus olhos cegos, ele teria sobrevivido.

No entanto, em tempos mais recentes, a maioria acha esta história um pouco rebuscada, dados os detalhes, incluindo a quantidade extrema de tempo que Bartley supostamente passou nas entranhas da baleia, entre outras questões com o conto. Além disso, realmente não há muitas evidências concretas para indicar que isso realmente ocorreu, apesar da história circulando naquela época. Talvez um pouco parecido com a lenda do golfinho Pelorus Jack que foi uma sensação mundial em sua época e ainda hoje é amplamente creditado por algo que ele nunca realmente fez, como rastreamos para nosso vídeo sobre o assunto.

Do lado positivo, os humanos aparentemente podem se animar com o fato de que, entre as inúmeras maneiras desagradáveis ​​de morrer, nunca teremos que nos preocupar em ser engolidos vivos, a menos que Cthulhu saia de seu palácio submerso sob as marés para mais uma vez começar seu terrível reinado sobre a humanidade.

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NASCIMENTO VIRGEM DE PYTHON

Uma píton reticulada nos deu um novo motivo para nos maravilharmos com as cobras - ao produzir seis bebês - sem acasalar.

Thelma, o nascimento virginal da cobra, é o primeiro a ser documentado na espécie de cobra mais longa do mundo.

A píton reticulada de 11 anos produziu seus filhotes em junho de 2012 no zoológico de Louisville, em Kentucky.

Uma pesquisa recente revelou que ela conseguiu isso por meio de um processo conhecido como partenogênese - reprodução sem pai em animais que geralmente requer dois pais para produzir descendentes.

Seus órgãos mudam rapidamente de tamanho e funcionam em muitas vezes sua taxa de repouso.

O professor Stephen Secor da Universidade do Alabama e seus colegas descobriram que o coração da cobra aumenta em 40 por cento, enquanto seu pâncreas aumenta em 94 por cento e seu fígado mais do que dobra de tamanho. O rim do réptil também aumenta de tamanho em 72 por cento.

A python também inunda seu intestino delgado com enzimas e ácido poderosos, enquanto sua taxa metabólica aumenta em até quarenta vezes - dependendo da refeição.

À medida que a digestão prossegue, a píton tem de lidar com os gases produzidos quando as bactérias do intestino dos crocodilos fazem com que apodreçam, esticando ainda mais seu estômago.

As imagens capturadas pelo Dr. Secor e pelo Dr. Scott White revelam que em apenas três dias o corpo do crocodilo já começou a se decompor.

No quarto dia, a maior parte do tecido mole e a maioria dos ossos foram digeridos, deixando apenas a pele dura e o esqueleto que passam para o intestino grosso, onde são digeridos posteriormente.

Após seis dias, quase todo o jacaré de 50 cm de comprimento foi quebrado e no sétimo dia toda a refeição foi digerida.

O professor Secor disse que o experimento foi realizado para mostrar que uma python pode digerir facilmente um crocodilo, que foi morto antes de ser alimentado para a python.

Embora relativamente pequenas neste caso, as pítons birmanesas são conhecidas por enfrentar crocodilos e crocodilos muito maiores.

As pítons birmanesas podem crescer até sete metros (22 pés) de comprimento, mas em média alcançam cerca de 3,7 metros (12 pés).

Os crocodilos americanos crescem em média cerca de quatro metros (13,1 pés) de comprimento, enquanto seus primos chineses menores raramente excedem 2,1 metros (6,9 pés).

As pítons birmanesas são capazes de comer presas quase tão grandes quanto elas e podem acelerar seu sistema digestivo para lidar com a refeição. Após a alimentação, o coração da piton aumenta em 40 por cento, enquanto seu pâncreas aumenta em 94 por cento e seu fígado mais do que dobra de tamanho

Dia 2: O tecido mole foi dissolvido e o esqueleto também está começando a se decompor dentro do intestino delgado da piton. Depois de uma grande refeição, a python inunda seu intestino delgado com enzimas e ácido poderosos, enquanto sua taxa metabólica aumenta quarenta vezes

O Dr. Secor disse: 'As imagens foram tiradas originalmente após a descoberta de uma grande píton birmanesa morta nos Everglades com um crocodilo morto saindo de um grande corte na lateral da píton.

'Queríamos demonstrar que as pítons podem digerir facilmente um crocodilo. Acompanhamos essa série de radiografias com várias outras, ao mesmo tempo que medíamos o custo metabólico da digestão dos crocodilos.

'Combinamos isso com o mesmo trabalho de cobras digerindo ratos e pombos, para demonstrar como os diferentes alimentos podem variar na duração da digestão e no custo da digestão e assimilação.'

Ele disse que, surpreendentemente, o jacaré era realmente mais fácil para a píton digerir, apesar de sua pele e escamas duras, do que outras presas como os ratos.

Ele disse ao Mail Online: 'Descobrimos que as cobras gastam menos energia digerindo os crocodilos em comparação com a digestão dos ratos ou pombos.'

O Dr. Secor disse: 'Quando [uma píton birmanesa] finalmente captura uma presa e se alimenta, o intestino anteriormente adormecido da píton rapidamente retoma a função para enfrentar a difícil tarefa de digerir uma presa que pode exceder a metade da massa corporal da própria píton.' foi retirado de um vídeo do blogueiro Ojatro e mostra uma cobra semelhante engolindo a cabeça de um crocodilo

Dia 3: Os ossos e a pele escamosa do jacaré agora estão sendo digeridos pelo poderoso ácido e enzimas liberadas pelo intestino do python. Para refeições tão grandes, o python ficará quase imóvel enquanto digere - o que o torna vulnerável ao ataque de outros predadores. Como resultado, a cobra desenvolveu um poderoso sistema digestivo. Depois de comer, o pH do estômago cai de sete para dois em 24 horas

Dia 4: Apenas as partes mais duras do jacaré permanecem e passam para o intestino grosso da cobra, onde passam pela digestão final. As enzimas, incluindo a pepsina, dissolvem os tecidos moles e o esqueleto da presa em poucas horas, enquanto as bactérias no intestino do animal que ela comeu também ajudam no processo

Embora raros, foram registrados pítons atacando e engolindo crocodilos e crocodilos no passado.

Em uma ocasião, foi descoberto que um python se abriu após ter consumido um crocodilo na Flórida há 10 anos. Acredita-se que o crocodilo tenha conseguido chutar para fora do python.

Pythons são tipicamente predadores de emboscada, atacando suas presas de surpresa e usando seus corpos poderosos para tirar o ar do animal.

Uma vez morto, o python pode distender sua mandíbula para engolir presas que são quase tão grandes quanto eles.

Escrevendo no Journal of Experimental Biology sobre algumas pesquisas sobre a digestão de píton, o Dr. Secor acrescentou: 'Para a píton birmanesa, nativa do sudeste da Ásia, a próxima refeição pode variar de um lagarto monitor ou ave terrestre a uma presa tão formidável quanto um pangolim, veado ou leopardo.

'Quando ele finalmente captura uma presa e se alimenta, o intestino anteriormente dormente do python rapidamente retoma a função para lidar com a difícil tarefa de digerir uma presa que pode exceder a metade da massa corporal do próprio python.

"Cada refeição desencadeia aumentos dramáticos no metabolismo, regulação positiva da função do tecido e crescimento do tecido.

"Após a conclusão da digestão, essas respostas pós-prandiais são lançadas em reversão da função do tecido é coletivamente regulada para baixo e os tecidos sofrem atrofia."

Pythons são tipicamente predadores de emboscada, atacando suas presas de surpresa e usando seus corpos poderosos para tirar o ar do animal. Uma vez morto, o python pode distender sua mandíbula para engolir presas que são quase tão grandes quanto eles (exemplo na foto)

Dia 5: Restam apenas alguns fragmentos da refeição grande. A píton também teve que lidar com gases liberados pelo corpo em putrefação dentro dela. Depois de comer, uma píton pode passar várias semanas, senão meses, sem precisar comer novamente.

Dia 6: Há poucos vestígios do crocodilo no intestino do python e no sétimo dia todo o processo de digestão estará completo

É bastante comum que as pitões comam répteis e outros animais de tamanhos variados. Este vídeo, filmado em 2011 pelo blogueiro Ojatro, mostra um ataque semelhante e separado

Para refeições tão grandes, o python ficará quase imóvel enquanto digere - deixando-o vulnerável ao ataque de outros predadores.

Como resultado, a cobra desenvolveu um poderoso sistema digestivo. Depois de comer, o pH do estômago cai de 7 para 2 em 24 horas.

Enzimas, incluindo pepsina, começam a dissolver os tecidos moles e o esqueleto da presa em poucas horas, enquanto as bactérias no intestino do animal que ela comeu também ajudam no processo.

Depois de comer, uma píton pode passar várias semanas, senão meses, sem precisar comer novamente.

O professor Stephen Secor (acima) estudou o genoma e o sistema digestivo da píton birmanesa para entender melhor essas cobras


Ganhando Seu Jantar

Demorou muitos anos para Jayne registrar esse "comportamento nada semelhante a uma cobra". Depois de capturar cobras d'água com olhos de gato na Malásia e, mais tarde, em Cingapura, Jayne e seus colegas levaram algumas para o laboratório e as colocaram em tanques de fundo de lama onde as criaturas formaram túneis e permaneceram no local.

“Elas são cobras muito tímidas”, diz Jayne. Quando inicialmente colocaram caranguejos em cima da lama, os animais não mostraram interesse.

Por que as cobras não estavam se alimentando? Os colegas permaneceram perplexos até que Jayne descobriu uma pista de um animal não aparentado, a cobra rainha (Regina septemvittata).

Esta criatura norte-americana prefere atacar lagostins recém-mudados, comendo os animais quando eles estão mais macios e fáceis de engolir.

Se as cobras d'água com olhos de gato fossem semelhantes, isso explicaria por que alguns caranguejos recuperados de dentro do estômago de cobras que capturaram na natureza pareciam moles, talvez por terem sido recentemente mudados em vez de parcialmente digeridos.


Cascavel da Grande Bacia

Cascavel da Grande Bacia

Biologia Geral:
A cascavel da Grande Bacia é marrom claro ou cinza com uma fileira estreita de manchas acastanhadas na linha média das costas. As escamas são grandes e arredondadas (não planas e lisas) em 25-27 fileiras. Sua distribuição vai do sudeste de Oregon, sul de Idaho e nordeste da Califórnia, até Nevada, oeste de Utah e noroeste do Arizona. É uma subespécie da cascavel ocidental.

A Cobra Gopher da Grande Bacia, Pituophis melanoleucus, às vezes é confundido com uma cascavel, muitas vezes motivando medo irracional ou violência desnecessária de humanos. As duas espécies têm marcas um tanto semelhantes, mas uma observação cuidadosa revela rapidamente várias diferenças óbvias. O corpo da cascavel é mais grosso, com lados achatados e inclinados, enquanto o corpo da cobra gopher é perfeitamente redondo, longo e magro. As cascavéis também são identificadas por suas grandes cabeças triangulares. As cabeças das cobras gopher são pequenas e em forma de bala. Mais notavelmente, as cobras gopher não têm o chocalho na ponta da cauda. Curiosamente, eles aprenderam a imitar as cascavéis movendo a cauda quando alarmados. Se por acaso sua cauda repousa sobre algumas folhas secas, o barulho de sua contração pode imitar o "zumbido" do chocalho de uma cascavel. Embora esse comportamento engane um coiote ou uma raposa para que deixe a cobra gopher em paz, geralmente incentiva humanos mal orientados ou malévolos a matá-la.

Comportamento:
As cascavéis são freqüentemente chamadas de cobras venenosas. Essa descrição está incorreta, pois a carne de cascavel não é apenas comestível, mas também considerada muito saborosa, tendo um sabor parecido com (sim, adivinhou!) De frango. As cascavéis são venenosas. A diferença está nas definições das duas palavras. Venenoso significa que não é seguro comer. Venenoso significa ter o potencial de injetar veneno em você. É uma distinção importante, pois os humanos "mordem" muito mais as cascavéis do que nós.

As cascavéis hibernam durante o inverno em tocas comunitárias. Para as cascavéis da Grande Bacia, o acasalamento ocorre entre março e maio e às vezes no outono. Os jovens nascem vivos, geralmente entre agosto e outubro em tamanhos de ninhadas de 4 a 21 jovens. A vida útil recorde de uma cascavel da Grande Bacia é de 19 anos e meio.

As cascavéis são predadores do tipo "sentar e esperar". Em vez de caçar, eles preferem se esconder e deixar a presa vir até eles. As cascavéis percebem seu mundo circundante de várias maneiras. Com os olhos voltados para a frente, sua visão é mais binocular do que a da maioria das cobras. Isso lhes dá uma excelente mira e a capacidade de avaliar com precisão as distâncias ao golpear. Eles também podem "cheirar" coletando moléculas em suas línguas bifurcadas e, em seguida, transferindo-as para um receptor especial no céu da boca chamado órgão de Jacobson. (As narinas de uma cobra não têm função olfativa, são usadas apenas para a respiração.)

As cascavéis também são capazes de sentir vibrações no solo criadas pelo movimento de outros animais. Mesmo um pequeno rato andando na ponta dos pés pela areia fofa não passa despercebido por uma cascavel. O método mais incomum de detecção da cascavel é sua "visão noturna infravermelha". Órgãos especiais chamados de Loreal Pits no rosto da cobra permitem que ela detecte a menor mudança de temperatura. Isso permite que ele localize e acerte com precisão o corpo quente de um camundongo vivo que erroneamente pensou que estava oculto pela escuridão total. Após entregar a picada venenosa, a cobra engole toda a vítima do roedor.

As cascavéis respondem ao perigo de maneiras previsíveis. Primeiro, a cobra tentará sair do caminho de qualquer ameaça que esteja se aproximando. Se não conseguir escapar, ele tentará assustar o predador em potencial balançando a cauda, ​​criando o som de zumbido ou chocalho de diagnóstico. Se isso não funcionar, a cobra se enrolará e se preparará para atacar. Alguns vídeos em câmera lenta mostram a cobra inteira pulando do chão, mas sua distância efetiva de ataque geralmente é menor que a metade do comprimento total do corpo. Quando a cobra ataca, ela abre bem as mandíbulas, puxando as presas normalmente retraídas para frente. Depois de morder, a mandíbula se fecha rapidamente, arrancando suavemente as presas da ferida para não quebrá-las. Presas quebradas voltarão a crescer.

Você pode reduzir muito sua chance de encontrar uma cascavel permanecendo nas trilhas. Áreas de encostas rochosas ou planícies de arbustos altos devem ser evitadas, pois oferecem sombra e cobertura para cobras e podem dificultar sua localização. Se você topar com uma cascavel, a coisa mais inteligente a fazer é afastar o animal. Se acontecer de você encontrar um tomando sol na trilha à sua frente, saia da trilha e dê uma volta.

Picadas de cascavel raramente são fatais. No entanto, deve-se procurar atendimento médico profissional o mais rápido possível. O tratamento adequado de primeiros socorros é debatido. Entre em contato com a equipe do Ranger ou disque 911 se precisar de ajuda. O que é amplamente aceito é que para absolutamente nenhuma razão deve a ferida ser aberta com uma faca ou sondada por qualquer outro instrumento.

A vítima deve permanecer o mais calma possível e evitar esforços físicos, pois o pânico e os exercícios só farão com que o veneno se mova pelo corpo mais rapidamente. Ao contrário da crença popular, o veneno de cascavel não "viaja pelo sangue direto para o coração". Em vez disso, o veneno de cascavel causa uma quebra das paredes capilares, criando hemorragia interna. Mais frequentemente, é a perda de sangue do sistema (geralmente levando várias horas ou dias) que pode causar insuficiência cardíaca e / ou edema pulmonar. Isso significa que os torniquetes não são apenas desnecessários, mas também farão mais mal do que bem, pois aumentam a pressão arterial, o que aumenta o sangramento interno.

Estatisticamente, apenas uma em cada 500 pessoas morre por picadas de cascavel e a grande maioria dessas mortes ocorre quando as pessoas se recusam a receber tratamento médico. Na verdade, apenas 30% -40% das picadas são acompanhadas por uma injeção de veneno. As cascavéis usam o veneno para matar as presas (pequenas criaturas como ratos e outros roedores). Eles preferem não desperdiçar o veneno precioso ao fazer uma mordida defensiva. Lembre-se de que uma cobra que morde está respondendo defensivamente às suas ações. Proteja-os e a si mesmo, deixando as cascavéis em paz.

Quando e onde ver no Bryce:

Raramente encontrado dentro dos limites do parque, exceto durante verões especialmente quentes e secos. As baixas temperaturas noturnas os mantêm fora de altitudes mais elevadas. Avistamentos são mais frequentemente relatados a partir da trilha Under-the-Rim, Riggs Springs Loop e Fairyland Loop.

Leitura Adicional:

Behler, John L. e F. Wayne King. 1979. Guia de campo da National Audubon Society para répteis e anfíbios da América do Norte. Alfred A. Knopf, Inc., New York, pp. 682, 694-695.

Stebbins, Robert C., Guias de campo de Peterson: répteis e anfíbios ocidentais, 1985: Houghton Mifflin Company, Boston, p. 231-232.

Williams, David. 2000 Guia de um naturalista para Canyon Country. Falcon Publishing, Inc., Helena, Montana. P155


Como funcionam as cobras

De um papel principal como a tentadora de Eva na Bíblia a aparições regulares nos livros e filmes de Harry Potter, as cobras se infiltraram na mitologia mundial e na cultura popular com contos nascidos do medo e também do respeito.

­In the more than 130 million years since they appeared, snakes have evolved into a highly versatile­ vertebrate, boasting the ability to climb straight up, dart through water and, in some species, even fly -- all without limbs. Combine this mobility with a worldwide presence and a sometimes-deadly bite, and snakes can quickly become the stuff of myths.

In this article, we'll shed some of their mystique. You'll learn how snakes get around, how they kill and eat their prey, and how they court and reproduce, making note of some fascinating species along the way.

­ There are 2,700 known snake species, and the répteis all share the following characteristics:

  • They have thin, linear and limbless bodies.
  • They are meat-eaters (carnivores).
  • They are cold-blooded (ectothermic), meaning their inner temperature varies with the temperature in the environment.

Snakes look like legless lizards for a reason -- the two reptiles make up the order Squamata, which is divided into the suborders Sauria for lizards and Serpentes (ou Ophidia) for snakes. Because of their long shape, snakes' organs are arranged linearly, but they are otherwise similar to those of other vertebrates, including people. The bone-encased brain and sensory organs are contained in the head, and snakes have almost all the senses people do -- with a few interesting modifications:

  • Audição - Although snakes are not equipped with outer ears like people, sound waves from the air hit their skin and are transferred from muscle to bone. When the sound reaches the ear bone beneath the skull, it sends vibrations to the inner ear, and the sound is processed by the brain.
  • Sight - Snakes do not see colors, but their eyes are equipped with a combination of light receptors: rods that provide low-light but fuzzy vision, and cones that produce clear images. The complexity of the eyes varies among species because of their different lifestyles. For instance, snakes that live primarily underground have smaller eyes that only process light and dark, but snakes that live above ground and hunt by sight have crystal-clear vision and good depth perception. Some species, specifically boas and pythons, have a second visual tool: Pit organs on their heads see heat sources in their surroundings like infrared goggles -- an effective ability for nocturnal hunters of warm-blooded animals.
  • Cheiro - Like humans, snakes breathe airborne smells into nasal openings that lead to an olfactory chamber for processing but snakes have a secondary system, as well. When a snake flicks its tongue, it is gathering odor particles for transfer to two fluid-filled sacs at the roof of the mouth -- Jacobson's organs -- that lead to a second, smaller olfactory chamber. The tongue is used only to assist in this process snakes do not have a sense of taste.

o digestive tract runs nearly the entire length of the body and includes the mouth, esophagus, stomach, small intestine, large intestine and anus -- all stretchable to digest prey larger than a snake's diameter (See Feeding section). When the snake's mouth is full, it has to extend its traquéia (breathing tube) below the food and out in order to keep breathing. Snakes do not have a diaphragm like people do, so they circulate air in and out of the lungs by narrowing the rib cage to push air out and then widening it again to create a vacuum to suck air in. After each breathing cycle, snakes experience apnea -- a stop in breathing -- that lasts from a few seconds to as long as a few minutes. To process the oxygen, all snakes have an elongated right lung many also have a smaller left lung, and a few even have a third lung along the trachea.

Two-headed snakes are less like the terrifying multi-headed monsters of myth and more like conjoined twins. Within the mother snake, an embryo begins to split to create identical twins, but the process does not finish, leaving part of the snake split and the other parts conjoined.

Unlike the mythical creatures, whose multiple heads make them significantly more dangerous, two-headed snakes rarely survive in the wild. With two heads, the senses are duplicated: When they sense prey, the heads will fight over which one gets to eat it. To make matters worse, if one head catches the scent of food on the other, it will try to eat its other head.

Snakes range from 4 inches (10 cm) to more than 30 feet (9 meters) in length. Hundreds of tiny vertebrae and ribs span this distance and connect to each other through an intricate system of muscles, creating unrivaled flexibility (See Getting Around section). An extremely elastic skin attaches to the muscles and is covered with scales made of queratina -- the same substance as human fingernails. The scales are produced by the epidermis, the outer layer of skin. As the snake grows, the number and the pattern of its scales stay the same, although a snake's scales are shed many times over the course of its life.

Unlike people, who shed worn-out skin constantly in tiny pieces, snakes shed all of their scales and outer skin in one piece during a process called molting. When the skin and scales start to wear down from time or injury, the epidermis begins to create new cells to separate the old skin from the developing inner layer. The new cells liquefy, making the outer layer soften. When the outer layer is ready to shed, the snake scrapes the edges of its mouth against a hard surface, such as a rock, until the outer layer begins to fold back around its head. It continues scraping and crawling until it is completely free of the dead skin. The molting process, which takes about 14 days, is repeated after anywhere from a few days to a few months.

Like people, snakes grow quickly until they reach maturity, which can take one to nine years however, their growth, though much slowed after maturity, never stops. It's a phenomenon known as indeterminate growth. Depending on the species, snakes can live from four to more than 25 years.

The key to snakes' agility -- hundreds of vertebrae and ribs -- is closely related to the key to their locomotion: ventral scales. These specialized rectangular scales line the underside of a snake, corresponding directly with the number of ribs. The bottom edges of the ventral scales function like the tread on a tire, gripping the surface and propelling the snake forward.

Snakes have four basic methods of movement:

  • Serpentine - This S-shape movement, also known as undulatory locomotion, is used by most snakes on land and in water. Starting at the neck, a snake contracts its muscles, thrusting its body from side to side, creating a series of curves. In water, this motion easily propels a snake forward because each contraction pushes against the water. On land, a snake usually finds resistance points in the surface -- such as rocks, branches or dents -- and uses its scales to push on the points all at once, thrusting the snake forward. Speckled rattlesnake using rocks as resistance points
  • Sidewinding - In environments with few resistance points, snakes may use a variation of serpentine motion to get around. Contracting their muscles and flinging their bodies, sidewinders create an S-shape that only has two points of contact with the ground when they push off, they move laterally. Much of a sidewinding snake's body is off the ground while it moves.
  • Lagarta - A much slower method of movement is caterpillar or rectilinear locomotion. This technique also contracts the body into curves, but these waves are much smaller and curve up and down rather than side to side. When a snake uses caterpillar movement, the tops of each curve are lifted above the ground as the ventral scales on the bottoms push against the ground, creating a rippling effect similar to how a caterpillar looks when it walks.
  • Concertina - The previous methods work well for horizontal surfaces, but snakes climb using the concertina technique. The snake extends its head and the front of its body along the vertical surface and then finds a place to grip with its ventral scales. To get a good hold, it bunches up the middle of its body into tight curves that grip the surface while it pulls its back end up it then springs forward again to find a new place to grip with its scales.

There are five different species of "flying" snakes. These venomous, tree-dwelling snakes are found in Sri Lanka and Southeast Asia.

They hang from a high branch and swing themselves into the air. They then flatten their bodies by widening their many ribs and use side-to-side, S-shaped motions to keep themselves in the air. These snakes cannot fly upward but can glide for a good distance.

The heaviest snake in existence is also one of the most prolific swimmers. The anaconda, which can weigh as much as 550 pounds (250 kg) and measure more than 12 inches (30 cm) in diameter, usually lives near slow-moving rivers and swamps in the jungles of South America. It spends most of its time in the water, where it can move much faster than on land, using its powerful muscles to propel itself through the water using serpentine locomotion.

Like an alligator, the Anaconda's eyes and nostrils are located on the top of its head so it can see prey and breathe while keeping the rest of its body hidden beneath the surface. When it does go completely underwater, the anaconda can hold its breath for up to 10 minutes. These snakes copulate and give birth in the water, as well (See Snake Sex section). To feed, the non-venomous anaconda uses constriction to suffocate and often drown its prey (See Feeding section).

Snake Digestion: What a Snake Eats

Although snake species have different methods of finding and catching prey, all snakes eat in basically the same way. Their amazingly expandable jaws enable them to prey on animals of much larger size -- and swallow them whole. Whereas the upper jaw of a human is fused to the skull and therefore unable to move, a snake's upper jaw is attached to its braincase by muscles, ligaments and tendons, allowing it some front-to-back and side-to-side mobility. The upper jaw connects to the lower jaw by the quadrate bone, which works like a double-jointed hinge so the lower jaw can dislocate, allowing the mouth to open as wide as 150 degrees. Also, the bones that make up the sides of the jaws are not fused together at the front like the human chin, but instead are connected by muscle tissue, allowing the sides to separate and move independently of one another. All of this flexibility comes in handy when a snake encounters prey bigger than its head -- its head can stretch to accommodate it.

Once a snake is ready to eat, it opens its mouth wide and begins to "walk" its lower jaw over the prey as its backward-curving teeth grip the animal -- one side of the jaw pulls in while the other side moves forward for the next bite. The snake drenches the prey with saliva and eventually pulls it into the esophagus. From there, it uses its muscles to simultaneously crush the food and push it deeper into the digestive tract, where it is broken down for nutrients.

Even with all of these advantages, eating a live animal can be a challenge. Because of this, some snakes have developed the ability to inject venom into prey to kill or subdue the animal prior to eating it. Some venom even gives the digestion process a kick-start. Snakes with this effective tool must have an equally effect way of getting the poison into an animal's system: fangs.

At the front or back of their upper jaw, venomous snakes have two sharp teeth that are hollowed out to allow the poison to pass through. Once a snake strikes, inserting these teeth into its prey, venom is squeezed from a gland under each eye into the venom duct -- where it passes more glands that release compounds thought to make the venom more effective -- and out through the venom canal in the fangs.

In non-venomous, constrictor snakes, the teeth are stationary in snakes with grande (grooved) fangs, the teeth fold backward into the mouth when not in use -- otherwise, the snake would puncture the bottom of its own mouth.

Although the venomous snake species -- which make up only one fifth of all snakes -- each have their own special brew, the following are the three most important types of toxins found in snake venom:

  • Neurotoxins - Affect the nervous system by seizing up the nerve centers, often causing breathing to cease
  • Cardiotoxins - Deteriorate the muscles of the heart, causing it to stop beating
  • Hemotoxins - Cause the blood vessels to rupture, resulting in widespread internal bleeding

Some venom may also include agglutinins, which make the blood clot, or anticoagulants, which make the blood thin. Most snake venom makes use of several of these compounds for a deadly combined effect. A few snakes squeeze the life out their prey in another way -- constriction. Once a snake has the animal firmly in the grip of its jaws, it loops its body in coils around the prey. When the animal exhales, letting the air out of its body cavity, the snake contracts its powerful system of muscles to tighten the coils, squeezing the body so that the animal cannot breathe in again. According to a Carnegie Mellon University study in 2002, depending on its size, a constrictor can apply 6 to 12 pounds of pressure per square inch. Although this pressure suffocates the prey by compressing the lungs, it can also have the same effect on the heart, speeding up death significantly.

The boa constrictor is related to the anaconda, but the boa stays out the water as much as the anaconda stays in it.

This non-venomous South and Central American snake, which can weigh more than 60 pounds (27 kg) and grow to nearly 10 feet (3 meters), uses the process of constriction to suffocate and kill its prey before eating it whole. It has been known to constrict and eat monkeys, rodents and other reptiles, often using its prehensile tail to hang from trees and drop down on prey.


How snakes hunt

Snakes also have forked tongues, which they flick in different directions to smell their surroundings. That lets them know when danger—or food—is nearby.

Snakes have several other ways to detect a snack. Openings called pit holes in front of their eyes sense the heat given off by warm-blooded prey. And bones in their lower jaws pick up vibrations from rodents and other scurrying animals. When they do capture prey, snakes can eat animals up to three times bigger than their head is wide because their lower jaws unhinge from their upper jaws. Once in a snake’s mouth, the prey is held in place by teeth that face inward, trapping it there.


How to tell if snakes are around?

Snakes that are known to raid bird nests and nesting boxes are habitat generalists. They thrive in just about any vegetation, barns, abandoned buildings, near and under woodpiles, or any structures where they can hide or where their prey hide.

Snakes do well in suburban areas where human activities attract mice, which are snakes’ preferred food items.

Snakes may be difficult to see because they are naturally secretive. They may be more active during the warmer months and hide during the cold months. Also, they do not usually leave damage or dead mice and lizards that may alert us of their presence.

However, some clues may alert us of their presence.

  • Whole or pieces of snakeskin: Snakes spend a good deal of time hiding under covers. However, they shed their skin every three weeks to 2 months, and they have to come out to do so. They leave most of the scaly old skin or pieces somewhere outside a hideout.
  • Droppings: As with shedding the skin, snakes have to leave their dens to defecate. Snake droppings look like bird droppings that vary in color from pale to brown or dark. Their droppings may include hair.
  • Snake Tracks: this is more difficult and may only be detected if there is smooth sand or a similar surface where a snake leaves a tract.
  • Distinctive Odor: Snakes often use barns and sheds where they establish residence. If you notice a peculiar smell that you cannot relate to anything you know, it may be a sign that snakes live there.

Brood X Cicadas Could Cause a Bird Baby Boom

This spring&rsquos emergence of periodical cicadas in the eastern U.S. will make more than a buzz. Their bodies&mdashwhich will number in the billions&mdashwill also create an unparalleled food fest for legions of small would-be predators, including many birds and mammals. But some animals may benefit more than others, and any boost predator populations get from the coming buffet of winged insects will likely be short-lived, researchers say.

Tiny chickadees and mice have been known to wrestle these chunky bugs for a quick snack. Raptors, fish, spiders, snakes and turtles will gulp them down when given the chance. Captive zoo animals, such as meerkats, monitor lizards and sloth bears, will do so as well if the insects show up in their enclosure. Observers have even reported seeing domestic cats trap two cicadas at once, one under each forepaw.

This spring, three species of cicadas (collectively referred to as Brood X or Brood 10) will crawl out of the ground where they have spent the previous 17 years. They will coat the limbs and leaves of trees, sing, mate, lay eggs and then die. Uneaten corpses and body parts will add nutrients to the soil, bolstering the ecosystem and its denizens long after the boisterous insects disappear. But the famous periodicity of cicada broods can set some predators up for feast-then-famine scenarios&mdashpopulation booms followed by food insecurity and then sudden drops in numbers.

&ldquoIn response to this superabundance of food, a lot of the predator populations have outrageously good years,&rdquo says Richard Karban, a University of California, Davis, entomologist who studies periodical cicadas. &ldquoBut then the next year, and in the intervening years, there&rsquos no food for them, so their populations crash again.&rdquo

Predators could be part of the reason that these slow-flying, defenseless and colorful cicadas emerge periodically instead of perennially. Over millennia, synchronized periodic emergences as a dense mob could have led to higher adult survival rates. Thus, the insects evolved to adopt their unusual life cycle&mdashmost of which is spent feeding underground&mdashexplains University of Connecticut evolutionary biologist and ecologist Chris Simon, who studies cicadas. &ldquoThe predators are really important in driving the whole story,&rdquo she says. The success of the species effectively banks on sheer volume.

Still, the dynamics of the give-and-take between cicadas and their consumers have puzzled researchers for decades&mdashand they still do. A field study in a forest near St. Louis, Mo., revealed that Eurasian tree sparrows laid significantly more eggs per nest in 1972&mdashwhen a cicada population called Brood XIX emerged in its 13-year cycle&mdashcompared with other years. But the same cicada event in the same woods that year did not correspond with any difference in the average number of eggs per house sparrow nest, compared with the prior and subsequent years.

In 1985 a comprehensive effort to understand the impact of periodical cicadas on their predators by University of Arkansas entomologists, ornithologists and mammalogists also focused on Brood XIX&mdashthis time in the Ozark forests of Arkansas. The scientists tracked the mammal, bird and insect species living there before, during and after the cicadas emerged. They documented many species&mdashincluding several types of spiders&mdashfeeding on cicadas for the first time, says biologist Kathy Williams, now at San Diego State University, who managed the project. Once again, however, the impacts on predator populations seemed mixed. Although eastern bluebirds readily ate cicadas and fed them to their chicks, the researchers detected no improvement in nestling or fledgling success, according to a master&rsquos thesis by Craig Hensley, now a biologist at the Texas Parks and Wildlife Department. But two eastern bluebird females did lay an extra egg during the cicada emergence, an unusual behavior that was not seen in any other observed pair in 1985 or 1986.

Such mixed results have persisted in larger and more contemporary studies. A 2005 analysis of 24 bird species in hardwood forests in the eastern U.S., based on 37 years of North American Breeding Bird Survey data, revealed that 15 species saw population changes associated with periodical cicada emergences. In that study, Walter Koenig, a research zoologist now emeritus at the University of California, Berkeley, and Andrew Liebhold, a research entomologist at the U.S. Forest Service, found that populations of red-bellied woodpeckers, brown-headed cowbirds, blue jays and common grackles increased significantly one to three years after cicada emergences and that their populations then dropped back down to normal. But the behavior of some species changed in an unexpected direction. Populations of American crows, tufted titmice, gray catbirds and brown thrashers dropped abaixo normal during the cicada emergence year&mdashand then increased the following year, after which they stabilized.

The results of the same 2005 study also suggest that most bird species do not travel to take advantage of cicada emergences, Liebhold says. They live and eat in the same areas year after year, picking off the insects opportunistically instead of traveling to the cicada motherlode. Koenig points out that cuckoos are an exception: they migrate to take advantage of insect outbreaks all over the country.

While Koenig and Liebhold have theories about these unusual population patterns, exactly why some bird species seem to benefit more from the cicada emergence remains mysterious. Indeed, the insect feast&rsquos impacts on many predators is murky and understudied. &ldquoA lot of it is poorly understood,&rdquo Liebhold says.

Researchers can map an increase in some birds&rsquo numbers to the patchy boundaries of a cicada emergence area, however. &ldquoA fascinating thing is the spatial pattern of broods rubs off on bird populations,&rdquo Liebhold says. Places where Brood X cicadas emerge this year should see higher populations of certain bird species over the next couple of years.

Limited research on small mammal populations suggest their reactions to periodical cicada feasts also vary, with some species experiencing no changes and others gorging on the insects, reproducing rapidly and then dropping sharply in number. During a study of white-footed mice amid the 2004 Brood X emergence in woodlands around Oxford, Ohio, biologist Gregg Marcello, now at Greenville University, counted 50 percent more mice than he had in prior years. The following year, he says, &ldquothe population crashed pretty hard.&rdquo

Despite all the eager predators, the life-cycle gamble on high-volume emergences pays off for periodical cicadas. Most survive predation to mate and then drop dead to the forest floor. But even if they go uneaten, their ecosystem impact does not stop there. Cicada bodies contain about 10 percent nitrogen, which is more than the concentration found in dead leaves and other typical forest litter, says Louie Yang, a University of California, Davis, entomologist, who studies resource pulses and phenological shifts. Plants such as American bellflowers will take up the nitrogen from the dead cicadas, and herbivorous mammals and insects will selectively feed on the higher-nitrogen fertilized leaves, he adds.

Patterns such as this one illustrate the ecological lens that periodical cicadas can provide on biological communities and evolutionary timelines. &ldquoI love the reciprocity of the whole system,&rdquo Yang says. &ldquoI think this kind of stuff happens all the time, but it&rsquos usually hard to see. When these pulse events happen, it makes it really obvious&mdashwe can see that pulse pass through the system.&rdquo


Responder

The reason is that the venom snakes use is a mixture of proteins. Proteins are made up of building blocks of what's called amino acids. They're the same stuff, effectively, as makes up the meat in your Sunday roast. That means that if you were to eat them - say I ate a snake and ate the poison sacks - it would go into my digestive system where my stomach acid and the enzymes in my stomach would just break down the protein, so it would fall apart and it would be harmless.

Venom is only actually toxic if it gets beyond the gut and it gets into the circulation of the body. That's why one snake could, for instance, eat another snake, and it wouldn't be poisoned by it.

In the same way, a person who has diabetes may need to inject the hormone insulin. Insulin is a protein, so if you were to take it by mouth the digestive tract would break it down. That's why people have to inject insulin to make it work.

So why don't snakes poison themselves, given they have the venom in their bodies? It's exactly the same reason that you remain healthy despite the fact that your pancreas makes a deadly cocktail of digestive juices which, if they got into your bloodstream, would kill you very rapidly.

People who get the condition acute pancreatitis have a very high mortality rate. It kills people because they literally eat themselves from the inside out. The reason that they don't do that normally when you're healthy is because the enzymes are made in cells in an inactive state. They're exported from the cell into a duct which is lined with special protecting cells that stop it going back in to the body's own tissues and doing any damage. The only place it can go is down the duct and then out into the digestive tract.

If you put that into the context of the snake, it's got a gland which knows how to make the proteins in the venom. They get exported into this duct which is a special holding bay, protected from the venom. It can't go back the wrong way or into the snake's bloodstream. When the snake bites you there are tiny muscle cells around those ducts and it squirts the venom down its fangs (there are ducts in there) and into the holes that the teeth have made in you. That's why the snake doesn't die from its own venom because it keeps it in a specially adapted part of the body so it can't get into the circulation.

I did ask a snake venom researcher this question once and he said you can also find antibodies in snakes to their own venom, to a certain extent. They kind of have their own antivenom built it. Possibly because they have exposed themselves at low level, or been exposed during altercations with other snakes. I don't know how protective that is so there's two mechanisms there why a snake doesn't poison itself.


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