Em formação

Existem híbridos que emergem como uma nova espécie?


Conhecemos alguns animais híbridos (mamíferos) (http://www.rantpets.com/2015/06/03/15-strangest-hybrid-animal-breeds-you-didnt-know-existed/) e talvez até mais e talvez até insetos como a drosófila.

Mas existem animais que surgem como uma nova espécie? E por espécie, quero dizer animais que não podem cruzar com a espécie de seus pais, mas podem cruzar com sucesso com sua própria espécie ('irmãos' e 'irmãs'). Apenas deixando de fora os mecanismos de pré-acasalamento no caso de eles não obterem descendência (de modo que apenas os mecanismos de isolamento pós-acasalamento contam)

Veja também: Já observamos duas linhagens de drosófilas que desenvolveram isolamento reprodutivo em laboratórios? Os cientistas alguma vez produziram uma nova espécie em laboratório por meio da seleção natural?


Sim, isso se chama especiação híbrida.

A especiação híbrida é uma forma de especiação em que a hibridização entre duas espécies diferentes leva a uma nova espécie, reprodutivamente isolada da espécie parental

Tem havido bastante trabalho sobre especiação de híbridos (veja aqui). A especiação híbrida é freqüentemente considerada mais frequente em plantas do que em animais. Em samambaias, por exemplo, estimamos que 7% das espécies surgiram por meio de especiação de híbridos (Otto e Whitton 2000). Casos típicos de especiação híbrida incluem mudanças nos níveis de ploidia (exemplos incluem girassóis). A especiação híbrida também ocorre em animais como a mosca lonicera, para citar apenas um exemplo.


Cientistas identificam 'zona híbrida' anteriormente desconhecida entre espécies de beija-flores

Os colibris de Allen e Rufous no noroeste estão se hibridando, e os cientistas esperam que estudá-los possa fornecer novos insights sobre como a biodiversidade evolui. Crédito: Brian Myers

Normalmente pensamos em uma espécie como sendo reprodutivamente isolada - isto é, não se acasalando com outras espécies na natureza. Ocasionalmente, no entanto, espécies intimamente relacionadas se cruzam. Nova pesquisa publicada em O Auk: avanços ornitológicos documenta a existência de uma zona híbrida anteriormente desconhecida ao longo da costa do norte da Califórnia e do sul do Oregon, onde dois pássaros colibris intimamente relacionados, o Beija-flor de Allen e o Beija-flor Rufous, estão confundindo os limites das espécies. Os pesquisadores esperam que o estudo de casos como este possa melhorar sua compreensão de como a biodiversidade é criada e mantida.

Uma zona híbrida é uma área onde os intervalos de duas espécies intimamente relacionadas se sobrepõem e cruzam entre si. Para mapear a extensão da zona híbrida de beija-flores no norte da Califórnia e no sul do Oregon, Brian Myers da San Diego State University e seus colegas coletaram dados sobre as características físicas e comportamento de corte de mais de 300 beija-flores na região. A maioria dos machos reprodutores na zona híbrida tinha uma mistura de características das duas espécies, mudando gradualmente de pássaros parecidos com Rufous no norte para pássaros parecidos com Allen no sul.

Os machos de diferentes espécies de beija-flores têm exibições distintas, realizando acrobacias aéreas durante as quais as penas da cauda produzem vários sons. Os pesquisadores capturaram beija-flores usando armadilhas em alimentadores, mantendo temporariamente as fêmeas em gaiolas de malha, onde chamaram a atenção dos machos territoriais. “Às vezes, os pássaros me superam”, diz Myers. "Eles só vão visitar um alimentador quando a armadilha não estiver nele, ou não vão fazer suas exibições de cortejo para a colibri fêmea que estou carregando, e isso pode tornar as coisas muito lentas às vezes."

A área onde os colibris de Allen e Rufous se cruzam se estende por mais de 300 quilômetros ao longo da costa do Pacífico e 90 quilômetros para o interior, e pode ter implicações para o futuro da espécie. "Quando uma zona híbrida é tão grande, e quando uma das espécies que hibridizam tem um alcance tão pequeno quanto o Beija-flor de Allen, aumenta a possibilidade de seu alcance diminuir ainda mais à medida que são inundados por híbridos que carregam características de colibri Rufous e passam por elas genes em populações de colibris de Allen ", diz Myers. "À medida que a biodiversidade continua a cair, é mais importante do que nunca entender como as novas espécies se formam e o que mantém as barreiras das espécies depois de feitas - existe um determinado habitat ou outros recursos que exigem proteção? Está mais relacionado à seleção sexual? Híbrido zonas são uma ferramenta ideal para estudar isso. "


Caviar e determinação do sexo

A hibridização desses esturjões e peixes-remo não foi intencional, mas não foi precisamente um acidente. Na verdade, os pesquisadores que o organizaram estavam contando com o fracasso da cruz para que pudessem aprender algo sobre como o sexo é determinado nos esturjões russos.

Em mamíferos e pássaros, o sexo masculino e feminino é geralmente determinado por genes específicos do sexo em cromossomos específicos do sexo. Mas entre os peixes, vale tudo: alguns peixes têm cromossomos sexuais, enquanto outros pegam dicas de desenvolvimento sexual de seus ambientes ou transição de um sexo para o outro. Ninguém tem certeza de como os esturjões fazem isso, mas muitos estão ansiosos para saber porque os ovos de esturjão são altamente valorizados como caviar (alguns caviar de alta qualidade são vendidos por mais de US $ 180 a onça). Se os pesquisadores descobrirem como criar estoques russos de esturjão, em sua maioria fêmeas, isso poderá aliviar um problema notório com a pesca excessiva de populações selvagens.

Uma forma de determinar o que define o sexo dos esturjões russos é a ginogênese - uma forma de reprodução assexuada em que um óvulo e um espermatozóide se fundem, mas apenas os genes da mãe são transmitidos ao embrião resultante. “Você quer ativar o óvulo, mas não quer nenhuma contribuição de DNA do macho”, explicou Ken Semmens, biólogo de aquicultura da Kentucky State University. A ginogênese às vezes ocorre naturalmente entre os peixes, mas os biólogos marinhos e a indústria da aquicultura também a usam como uma ferramenta para estudar a determinação do sexo: todos os descendentes são essencialmente meio-clones de sua mãe, então se todos eles são fêmeas, então você sabe que as fêmeas são determinados por ter um par de cromossomos sexuais idênticos - como nos mamíferos. Se os descendentes forem todos machos, então as fêmeas serão o sexo com dois cromossomos diferentes (que é o caso dos pássaros). Se apenas alguns forem machos ... bem, então algum fator ambiental também está em jogo.

No ano passado, no Instituto de Pesquisa de Pesca e Aquicultura da Hungria, o engenheiro de aquicultura Jenő Káldy, junto com o ecologista de peixes Attila Mozsár, estava fazendo experiências com ginogênese em esturjões russos sob a direção do geneticista aqüícola Miklós Bercsényi da Universidade da Panônia. Para tanto, os pesquisadores húngaros precisavam de espermatozoides que não poderiam fertilizar os óvulos de esturjão.

O espermatozóide de paddlefish parecia uma aposta segura. Paddlefish americano (Espátula Polyodon), que são diplóides, têm 60 pares de cromossomos, enquanto os esturjões russos (Acipenser gueldenstaedtii), que são tetraploides, têm quatro conjuntos totalizando cerca de 250 cromossomos (os cromossomos são tão numerosos e alguns são tão pequenos que é difícil contá-los de forma confiável). Quase 200 milhões de anos de evolução independente deveriam ter semeado o DNA das duas espécies com incontáveis ​​desajustes e incompatibilidades genéticas - de genes ausentes e adicionados, a rearranjos e realocações de genes, a ajustes mutacionais na expressão gênica. Parecia certo que as células híbridas teriam dificuldade em descobrir como alinhar seus cromossomos durante a divisão celular e quais genes ativar ou desativar.

Além disso, os aquicultores já haviam usado espermatozoides de peixes-remo para desencadear a ginogênese em outras espécies de esturjão e vice-versa, e nenhum desses experimentos jamais produziu cruzamentos. A seleção húngara tinha todos os motivos para estar confiante de que seus peixes não poderiam se hibridizar.

Mas quando Káldy e Mozsár expuseram os ovos do esturjão russo a espermatozóides saudáveis ​​do peixe-paddle como um controle para seu experimento, eles ficaram surpresos ao ver que a grande maioria dos ovos eclodiam em crias híbridas vivas. “Eles me ligaram e me disseram que algo estava errado, porque todo o controle está vivo”, lembrou Bercsényi. “Eu disse:‘ Jenő, você cometeu um grande erro. Por favor, repita a experiência. '”E então Káldy fez - mas o resultado foi o mesmo.

“Nunca quisemos brincar com a hibridização”, disse Mozsár. “Era apenas um controle negativo, que encontrou, de alguma forma, uma maneira de viver.”

No início, Káldy não acreditou que os alevins fossem híbridos: como eles pareciam esturjões normais quando jovens, eles podem ter vindo de ginogênese espontânea ou alguma outra "explicação mais razoável", disse ele. Mas uma análise genômica feita por Gyöngyvér Fazekas, um colega do Instituto de Pesquisa para Pesca e Aquicultura, e Balázs Kovács, geneticista aquícola da Universidade Szent István, confirmou que a equipe realmente tinha mais de cem híbridos crescendo em seus tanques.

Como a equipe de Bercsényi descreveu em seu recente artigo em Genes, alguns dos híbridos têm três cópias de cada cromossomo, um meio-genoma de cada pai. Mas outros híbridos têm cinco cópias de cada cromossomo: eles de alguma forma receberam o equivalente ao genoma completo de sua mãe esturjão mais um meio-genoma de seu pai peixe-paddle. Os corpos dos peixes-fortes combinam características de ambos os pais, mas aqueles com mais DNA de esturjão se parecem mais com sua mãe - eles têm mais escamas distintas de esturjão chamadas escamas, por exemplo.


O entomologista Thomas Moore, da Universidade de Michigan, passou anos dirigindo em estradas vicinais no leste dos Estados Unidos com as janelas do carro abertas, ouvindo atentamente o zumbido das cigarras periódicas.

Professor emérito de biologia da U-M Thomas Moore em 2018. Crédito da imagem: Michigan Photography

& # 8220I & # 8217d dirige o dia todo - desde que o tempo esteja bom - de um lado a outro da população. Uma breve explosão de música e eu & # 8217d saberia quem estava cantando & # 8221, disse Moore, um professor emérito de biologia, agora com 91 anos, que estudou a produção e percepção do som da cigarra.

Moore, que ingressou no corpo docente da U-M em 1956 e se aposentou em 2000 do Departamento de Ecologia e Biologia Evolutiva e do Museu de Zoologia, estava interessado em cigarras anuais e criaturas periódicas, aquelas que surgem a cada 13 ou 17 anos.

Moore sempre foi fascinado por essas hordas de olhos esbugalhados e está aguardando ansiosamente a chegada do grupo de cigarras periódico conhecido como Brood X, que deve surgir aos bilhões em maio em partes do sudeste de Michigan e em um punhado de outros estados na metade oriental do país, após se desenvolver no subsolo por 17 anos.

Na verdade, Moore disse na tarde de sexta-feira que já viu - no quintal de sua casa no lado oeste de Ann Arbor - sinais de que o surgimento das primeiras cigarras adultas começou. Buracos no solo do diâmetro do dedo mínimo de Moore & # 8217 e pequenos montículos de solo chamados torres indicam que os primeiros insetos estão emergindo após se desenvolverem no subsolo por 17 anos. Moore disse que ainda não avistou nenhum dos insetos de centímetros de comprimento.

& # 8220I & # 8217m bastante confiante de que & # 8217s o que aconteceu e que os adultos estão surgindo agora, & # 8221 Moore disse. & # 8220Devemos começar a ouvir alguns cantos assim que esquentar um pouco. & # 8221

Ao longo das décadas, durante várias caminhadas de vários estados, Moore parava quando ouvia o zumbido revelador das cigarras. Ele pegou seu prato parabólico de alumínio de 60 cm de diâmetro, que tinha um microfone montado no centro, e gravou canções de cigarras. Ele também coletou amostras de insetos para o museu de zoologia da U-M.

& # 8220O que & # 8217s bastante impressionante para mim é que existem três espécies diferentes de cigarras envolvidas, cada uma com uma música distinta, e todas as três estão emergindo em sincronia após 17 anos. Isso é incrível & # 8221 disse Moore.

As cigarras masculinas periódicas produzem canções usando um par de membranas estriadas no abdômen chamadas timbais. Durante uma emergência, os machos se reúnem e cantam em densas agregações chamadas de coros. Moore estava tão sintonizado com esses coros que podia estimar o número e o estágio do namoro enquanto dirigia por uma área emergente.

Existem alguns milhares de espécies de cigarras no mundo, mas as cigarras periódicas só são encontradas no leste da América do Norte, disse Moore.

Magicicada cigarras como essas emergirão do solo logo após se desenvolverem no subsolo por 17 anos. Crédito da imagem: USDA Agricultural Research Service

O gênero Magicicada contém as cigarras periódicas, conhecidas por seus ciclos de vida sincronizados de 17 ou 13 anos. As cigarras Magicicada têm corpos negros marcantes, olhos vermelhos e veias das asas vermelhas.

As cigarras periódicas que têm o mesmo ciclo de vida e surgem em um determinado ano são conhecidas coletivamente como ninhada. As ninhadas são designadas por algarismos romanos e o grupo prestes a surgir no leste dos EUA é chamado de ninhada X.

A Ninhada X está entre as maiores ninhadas de cigarras de 17 anos em extensão geográfica e tem uma distribuição de patchwork que varia de leste a Long Island, ao sul da Geórgia, a oeste de Illinois e de norte a sudeste de Michigan.

& # 8220Meu conselho é se preparar para desfrutar & # 8221 Moore disse. & # 8220É & # 8217 um fenômeno interessante na natureza que você pode observar e não & # 8217 ocorrerá novamente no mesmo lugar por 17 anos. & # 8221

Tom O & # 8217Dell, um especialista em áreas naturais do U-M & # 8217s Matthaei Botanical Gardens e Nichols Arboretum, lembra o dia em 2004 - a última vez em que as cigarras Brood X visitaram Ann Arbor - quando viu os insetos em um bosque de buckeye em os jardins botânicos.

& # 8220Havia milhares de indivíduos nos galhos e troncos, & # 8221 O & # 8217Dell disse. & # 8220Eles eram um colega de trabalho tão barulhento e eu não conseguia manter uma conversa a menos de um metro e meio um do outro em volume normal. & # 8221

Após a visita de 2004, houve danos a alguns membros de pequeno diâmetro nos jardins botânicos nos quais os ovos da cigarra foram depositados. Mas o dano foi em grande parte cosmético, e & # 8220que o dano é difícil de discernir & # 8221 hoje, disse O & # 8217Dell.

Décadas atrás, o árduo trabalho de campo de Moore e do ex-biólogo da UM Richard Alexander, que morreu em 2018, levou à publicação de uma monografia de 1962 que ainda é considerada & # 8220 uma das mais importantes de todas as obras sobre cigarras periódicas & # 8221 de acordo ao especialista em cigarras da Universidade de Connecticut, John Cooley, que foi aluno de pós-graduação da UM com Alexander.

A monografia, intitulada & # 8220As relações evolutivas de cigarras de 17 e 13 anos e três novas espécies & # 8221, confirmou que existem várias espécies na maioria das ninhadas de cigarras periódicas.

& # 8220As cigarras periódicas constituem um grupo verdadeiramente surpreendente de animais desde sua descoberta há mais de 300 anos. A origem e o significado de seus longos ciclos de vida têm sido uma fonte contínua de perplexidade para os biólogos, & # 8221 escreveram Moore e Alexander.

& # 8220Sua incrível capacidade de se fundir aos milhões como barulhentos, voadores, gregários ... adultos em questão de horas após terem passado 13 ou 17 anos no subsolo como juvenis silenciosos, escavadores, solitários e sedentários, não tem paralelo no reino animal. & # 8221

No geral, as cigarras podem ser boas para as florestas, que podem sofrer um surto de crescimento no ano após a emergência, observou Moore. “Os orifícios de emergência permitem que a luz solar, o ar, a água e os nutrientes penetrem mais rapidamente e em maiores profundidades no solo do que normalmente.” Na verdade, a própria presença de cigarras é um sinal de uma floresta robusta, acrescentou.

Montes de solo chamados torres que indicam o surgimento de cigarras periódicas Brood X de 17 anos começaram no sudeste de Michigan, de acordo com o entomologista Thomas Moore da Universidade de Michigan, que estudou os insetos por mais de 60 anos. As fotos foram tiradas na sexta-feira, 23 de abril, na casa de Moore & # 8217s, no lado oeste de Ann Arbor. Moore disse que também observou buracos no chão do diâmetro de seu dedo mínimo, onde as cigarras periódicas adultas surgiram. Ele ainda não avistou nenhum dos insetos. Foto cortesia de Thomas Moore.

O próximo espetáculo da cigarra marcará a sexta emergência do Brood X na vida de Moore & # 8217s. Então, ele planeja retirar seu prato parabólico ou talvez fritar alguns dos insetos de centímetros de comprimento na manteiga (eles têm gosto de pipoca, Moore relata) como às vezes fazia no passado?

& # 8220Eu provavelmente não irei coletá-los, fritar e comê-los desta vez, mas quem sabe, & # 8221 disse Moore. & # 8220Eu estarei por aí um pouco. Mas aos 91 eu & # 8217 não vou fazer grandes varreduras em todo o país, como eu fiz uma vez. & # 8221

Os dias de viagens cross-country de Moore podem ter acabado, mas ele ainda estará ouvindo os chamados distintos de incontáveis ​​cigarras. Os adultos passam até seis semanas engajados em um comportamento reprodutivo estridente antes de morrer e deixar para trás milhões de minúsculos filhotes para se enterrar no solo e começar o ciclo de 17 anos novamente.

& # 8220Ele ficará barulhento por quase um mês, com cigarras do lado de fora cantando, & # 8221 Moore disse. & # 8220Eles cantam, acasalam, botam ovos, cantam um pouco mais e então morrem. & # 8221

Parte do material desta história foi publicado originalmente em um comunicado à imprensa de maio de 2004 pela ex-redatora do Michigan News, Nancy Ross-Flanigan Pokerwinski.


A mulher que resolveu um mistério da cigarra & mdash mas não foi reconhecido

Nesta primavera, as cigarras de 17 anos de Brood X emergirão do subsolo, escalarão troncos de árvores e mudarão, deixando suas cascas crocantes para trás. Logo depois, os machos se reunirão em um coro monótono para deleite (ou consternação) de seus vizinhos humanos.

Aqueles com um ouvido atento podem detectar que há várias músicas agitadas ocorrendo ao mesmo tempo. Não porque as cigarras tenham um grande repertório. Em vez disso, existem poucas espécies diferentes de cigarras, incluindo a Magicicada septendecim e a Magicicada cassini, cada um com uma melodia diferente.

No início do século 19, isso ainda era um mistério, mas a entomologista Margaretta Hare Morris tinha suspeitas. Desde a adolescência, ela observava cuidadosamente o surgimento das cigarras. Ela tinha ouvido as diferentes canções das cigarras em 1817 e novamente em 1834. Foi em 1846, porém, quando tinha 49 anos, que Morris se sentiu confiante o suficiente para anunciar que havia descoberto uma nova espécie.

Cavando abaixo de suas árvores frutíferas, Morris encontrou larvas de cigarra sugando as raízes, cinco anos antes do horário marcado para seu surgimento. Até mesmo determinar como as cigarras subsistiram no subsolo por 17 anos foi um grande avanço em 1846. Ela também descobriu outra coisa: algumas eram significativamente menores do que outras.

Morris enviou um relatório de suas descobertas para a Academia de Ciências Naturais da Filadélfia em 1846, uma das principais organizações científicas da época. "Estou inclinada a acreditar que existem duas espécies, com tamanhos suficientemente diferentes", escreveu ela.

Morris descreveu as cigarras maiores como lentas com uma canção monótona que soava como & ldquoFaaaa ROO. & Rdquo A espécie menor e sem nome era & ldquoextremamente ativa, saltando para trás com um movimento repentino & rdquo com uma melodia & ldquosharp e estridente, como o ruído feito pelo tear de uma meia tecelão. & rdquo Para aqueles de nós não familiarizados com o som dos tecelões de meias do século 19, o entomologista moderno Gene Kritsky descreveu seus chamados como & ldquoa série curta de cliques rápidos e barulhentos, seguidos por um zumbido mais longo ou & lsquoswishing & rsquo som. & rdquo

Dado que Morris não era membro da Academia de Ciências Naturais, ela teve que pedir a um cientista do sexo masculino que lesse e apresentasse seu relatório e espécimes a seus pares. Mesmo assim, ela persistiu. Ela publicou artigos em jornais populares e convidou os principais cientistas do país a virem a seu jardim e testemunharem suas descobertas, criando uma grande rede de apoiadores prontos para endossar seus métodos.

Foi devido a esses esforços que Morris foi uma das primeiras mulheres eleitas para a Associação Americana para o Avanço da Ciência em 1850, ao lado da astrônoma Maria Mitchell. Mesmo assim, você provavelmente nunca ouviu o nome dela.

Esquecemos Morris e sua obra por vários motivos, um dos quais envolve esta espécie de cigarra. Em 1851, após o término da temporada da cigarra daquele ano, John Cassin (ornitólogo) e James Coggswell Fisher (geólogo), membros da Academia de Ciências Naturais que leram os relatórios de Morris e rsquos, proclamaram ter descoberto uma nova espécie de cigarra. Era muito menor e mais estridente do que seu parente mais conhecido (isso soa familiar, não é?). Eles deram o nome a si mesmos: Cigarra cassinii (Fisher, 1851).

O que, afinal, está em um nome? Por que isso importa? Considerando o que sei sobre ela, Margaretta Morris provavelmente não se importaria que o inseto que ela descobriu tivesse o nome de outra pessoa. Ela não estava particularmente interessada em fama científica. Ela esperava entender melhor as maravilhas do mundo dos insetos. Ainda assim, o fato de Cassini e Fisher aproveitarem a chance de nomear o bug para si mesmos significa que quando a empolgação sobre o surgimento do Brood X & rsquos nesta primavera for coberta em jornais, podcasts e livros, ouviremos o nome de Cassin & rsquos repetidamente . Ele foi imortalizado enquanto Morris foi apagado.

Se o nome de Morris & rsquos tivesse sido ligado a esta minúscula criatura estridente, assim como aos outros insetos que ela descobriu, ela poderia ter servido de modelo para outras pessoas como ela, que tinham paixão por estudar insetos. As mulheres entomologistas eram difíceis de encontrar no século 19 e continuam a ser significativamente superadas em número hoje. Quando as rachaduras no teto de vidro são obscurecidas, pode parecer assustador para a próxima pessoa olhando para o teto, tentando determinar como quebrá-lo. É por esse motivo que é importante lembrar os pioneiros que perseguiram suas paixões, por mais solitários que fossem e por mais que alguém assumisse o crédito por seu trabalho. Não é menos importante dar crédito a quem o merece.

Então, quando você ouvir o som estridente da cigarra nesta primavera, quer você ache isso desagradável ou maravilhoso, saiba que houve uma cientista astuta do século 19 chamada Margaretta Morris que ficou encantada com o mistério dessas criaturas. Ela teria esperado com alegria o surgimento das cigarras de 17 anos.


Por que milhares de novas espécies animais ainda são descobertas a cada ano

A aranha & # 8216Cebrennus rechenbergi & # 8217 rodando em uma duna de areia no Marrocos & # 160 (Foto: & # 160Ingo Rechenberg / WikiCommons CC BY-SA 3.0)

A cada primavera, o SUNY College de Ciências Ambientais e Florestais lança uma lista das dez principais novas descobertas de animais, e este ano & # 8217s é uma ótima, incluindo um dinossauro parecido com uma galinha, uma aranha que dá cambalhotas em qualquer predador burro o suficiente para ameaçar e um inseto bengala de vinte e três centímetros de comprimento.

Felizmente, mesmo após 250 anos de profissionais documentando milhares de novas plantas e animais todos os anos, a taxa de descoberta de novas espécies permanece relativamente estável. Algo entre 15.000 e 18.000 novas espécies são identificadas a cada ano, com cerca de metade delas sendo insetos. No entanto, esse número é um tanto enganoso: também inclui a correção de erros taxonômicos, movimentos de uma família para outra e decisões que acabarão sendo anuladas nos próximos anos.

As novas espécies estão espalhadas por todo o globo, com animais da lista dos dez primeiros vindos do Marrocos, Austrália, leste da China, centro do México e outros lugares. Mas aonde você iria se quisesse encontrar uma espécie animal totalmente nova?

O dinossauro & # 8216Anzu wyliei & # 8217, & # 160 apelidado de & # 8220galha do inferno & # 8221, descoberto em Dakota do Norte e do Sul (Foto: & # 160Mark Klingler / Carnegie Museum of Natural History)

Existem muitos cenários que podem levar à descoberta de uma nova espécie. Os pesquisadores arquetípicos vestidos com roupas cáqui com vários bolsos indo para a selva certamente localizam novas criaturas, mas eles não são os únicos.

& # 8220Há casos de novas espécies sendo encontradas em coleções de museus, onde foram coletadas 50 ou 100 anos atrás e na época ninguém olhou para os espécimes de perto o suficiente, & # 8221 diz Christopher Raxworthy, curador do departamento de herpetologia do Museu Americano de História Natural, que freqüentemente sai em expedições de campo em busca de novos répteis e anfíbios.

A tecnologia levou à identificação de ainda mais animais. Hoje, novas espécies são regularmente detectadas por meio do DNA. Freqüentemente, duas espécies vivem relativamente próximas uma da outra e são exatamente iguais, o que significa que antes eram categorizadas como apenas um gênero. Mas a análise de seu DNA mostra diferenças suficientes em seus genes para classificá-los como espécies separadas.

Os zoólogos do National Zoo em Washington, D.C. passaram anos frustrados com a incapacidade de seus olinguitos residentes de acasalar. Mas o olinguito é um pequeno carnívoro da família do guaxinim, comumente confundido com seu primo de aparência idêntica, o olingo. Eles estavam tentando cruzar o olinguito com um olingo, sem perceber que era uma espécie totalmente diferente.


Um & # 160Olinguito & # 160 (acima) & # 160 não deve ser confundido com um Olingo (abaixo) (Foto: & # 160Mark Gurney / WikiCommons CC BY 3.0)


(Foto: & # 160Jeremy Gatten / WikiCommons CC BY-SA 2.0)

Isso não significa que as partes bem exploradas do mundo não tenham mais surpresas para nós: apenas no ano passado, uma nova espécie de sapo foi descoberta na cidade de Nova York, entre todos os lugares. No entanto, se você quiser descobrir um novo animal, áreas menos pisadas & # 160são uma aposta melhor. Os locais mais recompensadores tendem a ser os trópicos, uma vez que há uma variedade maior de plantas e animais lá do que nas regiões temperadas.

No entanto, há muitos lugares nos trópicos que não foram completamente examinados. & # 8220 Normalmente, se você estiver interessado em encontrar novas espécies, uma coisa muito boa a se observar seria entender onde as pessoas fizeram pesquisas e levantamentos no passado e, em seguida, encontrar os buracos, as áreas em branco do mapa que foram subestudado, & # 8221 diz Raxworthy.

As razões pelas quais alguns lugares permanecem inexplorados não são o que você esperaria. A inacessibilidade, por exemplo, não é realmente um problema na era moderna. Claro, pode não haver voos diretos de uma instituição de pesquisa para Motuo, na China (não há estradas) ou para as desoladas Ilhas Kerguelen no sul do Oceano Índico (você só pode chegar lá com um passeio de barco de seis dias de uma ilha próxima costa de Madagascar), mas isso não incomoda muito os pesquisadores contemporâneos.


As ilhas & # 160remote & # 160Kerguelen são um dos lugares mais isolados do planeta e ficam a mais de 2.051 milhas de distância do local povoado mais próximo (Foto: & # 160MapData & # 169 2015 Google)

& # 8220Pessoas que realmente gostam de trabalho de campo, elas gostam de exploração, portanto, & # 8217 estariam prontas para o desafio & # 8221 diz Raxworthy. E com o custo relativamente barato das viagens internacionais (em comparação com as décadas anteriores, pelo menos), um lugar geograficamente remoto não desencorajaria os pesquisadores que pretendem encontrar novas espécies & # 8211; pode até encorajá-los.

Então, se não é inacessibilidade física, por que ainda existem pontos em branco no mapa? & # 8220Acho que muito disso é realmente impulsionado pela política & # 8221 disse Raxworthy. A situação política pode enervar os pesquisadores muito mais do que um longo e desconfortável passeio de barco, e a instabilidade nacional e regional pode levar a ondas de cientistas indo alternadamente para (ou evitando) grandes extensões de terra.

Nos próximos anos, por exemplo, esperamos ver todo um grupo de novas espécies emergindo de Cuba. Pesquisadores americanos ou sediados nos Estados Unidos há muito foram impedidos de entrar no país devido a sanções econômicas. Mas com o afrouxamento das restrições a viagens, uma nova safra de cientistas está se preparando para uma visita. Raxworthy, um inglês que vive nos Estados Unidos, espera ir a Cuba para estudar os répteis e anfíbios da ilha ainda dentro de um ano, e ele não será o único.

& # 160Cuba é um exemplo extremo. Com mais frequência, as áreas tornam-se possíveis de explorar em estágios à medida que se tornam mais estáveis. & # 8220Na Colômbia, diferentes regiões do país estão sob o controle de diferentes barões da droga & # 8221 diz Raxworthy. & # 8220Então, um ano você pode ir para esta montanha e trabalhar lá, e no ano seguinte isso & # 8217 está totalmente fora dos limites e seria muito perigoso ir para lá. & # 8221 A África tropical segue a mesma linha. Grande parte do leste do Congo é frustrante para os cientistas, pois é relativamente inexplorado e provavelmente abrigará uma grande variedade de novas espécies, mas dezenas de facções beligerantes o tornam um destino excepcionalmente perigoso.

Então, existem as partes do mundo que, no momento, são simplesmente proibidas. & # 8220Acho, por exemplo, se você quiser trabalhar agora em um lugar como a Somália, você & # 8217d estaria louco & # 8221 disse Raxworthy. O norte do Mali, perto de Timbuktu, também está praticamente fora dos limites, graças à grande chance de ser sequestrado. O Afeganistão seria outro difícil. Mas a estabilidade vem em ondas e, em algum ponto, será mais seguro para os pesquisadores seguirem em frente & # 8212 e, assim que puderem, eles o farão, e começaremos a ver mais novas descobertas nessas áreas.


Um mapa do Mali, uma área potencial para novas espécies & # 160 (Foto: Serban Bogdan / shutterstock.com)

Correção: uma versão anterior deste artigo apresentava incorretamente o sobrenome do Dr. Raxworthy & # 8217s. Pedimos desculpas pelo erro.


o editor Salman Rushdie lidera Tributos ao Prêmio Nobel versus Naipaul

vs, v, against Naipaul & # 8217s o treinamento concentrou-se no efeito para o colonialismo em todo o globo. Naipaul, que & # 8217s foi morto com 85 desatualizado, como nas mãos de muitos que entraram em confronto por ter seu exceto o namorado.

Vidiadhar Surajprasad Naipaul veio a este mundo em Trinidad perfeitamente como um membro migrante da família que adiou a sugestão do nativo da Índia superior ligada a Uttar Pradesh como trabalhadores contratados em relação ao verde [url = http: //asiamereview.over-blog.com/] asiaMe [/ url] século dentro.

Ele arrecadou um fundo para estudar na instituição de Oxford e manteve do Reino Unido o intrincado processo desse homem todos os dias, mas depois viajou normalmente.

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We Hiked Along With Cicada Biologists So You Don’t Have To

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After 17 years underground, Brood X cicadas have started to emerge. We went out in the field with the biologists who study them. Photograph: OLIVIER DOULIERY/Getty Images

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From a distance, the trunk of the big maple appears to be plastered with brown leaves, or perhaps a bad case of acne. But get closer and the bumps form a caravan of living creatures, all doing their best to climb to safety in the branches above.

These are cicadas that have just come out from subterranean exile, hunkered down for the past 17 years, sucking sap from tree roots as they matured a foot beneath the soil. Today is their big day, their “emergence,” as entomologists call it. After a cold spring, the soil temperature here in suburban Silver Spring, Maryland, has reached 64 degrees: go time. The sun is out and juvenile nymphs crawl out of their holes, look for the nearest tall object—a tree, bush, or piece of patio furniture—to climb. Then they wait as their bodies grow stronger and harden into the mini-Hulks of the insect world. Within a few hours, the cicadas have shed their brown shells and morphed from juveniles to adults. Their bodies darken, their eyes turn a bloodshot red, they develop a set of powerful coppery wings and a desire to mate as quickly as possible.

Across 15 eastern states, the same ritual is underway. Billions of cicadas are emerging this week from Brood X—a population of three separate species (two from the genus Magicicada) that emerge from the ground at the same time. There are a dozen broods of 17-year cicadas and three broods of 13-year cicadas in the eastern US, each appearing in different years. But Brood X (entomologists use Roman numerals) is among the largest and lives the closest to big population centers, like the region between Washington, DC, and New Jersey, and stretches west toward Ohio and Indiana.

Zoe Getman-Pickering, a postdoctoral scientist at George Washington University, is one of a handful of cicada researchers who are taking advantage of the six-week emergence to get as much information as they can about the insects’ weird lifestyle, their unusual gut microbes, and how the massive population boom ripples throughout the eastern forest and suburban ecosystems. Dressed in comfortable jeans and a khaki hiking shirt, and carrying a clipboard and binoculars, Getman-Pickering strolls through a local nature preserve looking at thousands of hatching cicadas.

She has some empathy for their struggles. Like humans after more than a year of Covid-19, they, too, are getting used to being in public again. “After the pandemic, it’s something a lot of people can relate to,” Getman-Pickering says. “They’re coming out to the sunlight blinking, all a little clumsy and awkward, trying to get back into the world.”

She picks up a just-emerged adult and checks its underbelly to see if it's male or female. Females have a pointy “ovipositor” to lay eggs otherwise they all look the same.

Getman-Pickering and Grace Soltis, an undergraduate at the University of Maryland, are not just interested in insects—they are also recording which types of birds are feeding on this unexpected bonanza. “What we are predicting is that with all the cicadas coming out, there’s a huge amount of easily available food for the birds,” says Getman-Pickering. “Why do all the work of finding tiny caterpillars when you can get free all-you-can-eat tree shrimp?”

She says bird populations skyrocket as they switch from their normal prey of caterpillars and other small insects to this new buffet. More food for the birds means a better chance of reproduction, and—later—more baby birds.

Indeed, less than an hour after the cicadas have begun their crawl up the big maple, a pair of downy woodpeckers, several tree sparrows, and a crow swoop in and start to feast on the smorgasbord. And it’s not just birds, Getman-Pickering says. “Every animal is eating the cicadas, including rats and dogs if they are not kept in check,” she says. People too.

Getman-Pickering spends every day in the field collecting data from sites in suburban Maryland, another more rural wooded area, and a control site without cicadas near the Chesapeake Bay. By comparing their populations of birds and caterpillars, she hopes to sketch out ecological patterns that might remain long after the few weeks the cicadas will be around. “When the birds stop eating caterpillars,” Getman-Pickering says, “the populations of the caterpillars will explode and will potentially do more damage to the trees. We also expect the population of parasitic wasps will increase. They eat the caterpillar inside out, saving the vital organs for last.”

How the cicada emergence shifts local food web patterns is just one question that researchers are trying to answer. From a forested area along the border between Georgia and Tennessee, Chris Simon is watching her third Brood X emergence since she began studying them as a graduate student in 1974. Simon, a professor of ecology and evolutionary biology at the University of Connecticut, wants to know why and how they come out all at once. Simons believes that the 17-year cycle evolved to give the entire brood a better chance of surviving and reproducing by overwhelming predators with their sheer numbers. But nobody is sure yet what mechanism they use to count that 17 years.

She is mapping the timing and precise location of their emergence, and hunting for a genetic switch that might be common to all three species. “We think that there’s some kind of modification of the DNA that accumulates over time,” Simon says. “Once they get a certain amount, there’s some kind of trigger for a cascade of chemicals that are released.” This chemical would tell the insect that it’s time to finally go outside.

The Cicadas Are Coming. Let’s Eat Them!

But there’s another theory: It’s also possible that the cicadas have a way of marking the growing season of the trees they are feeding on during their time underground. And thanks to a warming climate, the length of the growing season in this part of the US is getting longer. This, in turn, is shifting some of the 17-year cicadas to emerge after only 13 years because they are maturing more quickly. “Brood X could disappear in the DC area and we could eventually see all of the cicadas in the DC area convert to 13-year cicadas,” she says. Simon adds that has already occurred in other areas of the country, such as the Upper Mississippi Valley and around Chicago.

Students in Simon’s lab are also tracking a symbiotic microbe that lives in the insect’s gut and provides it with vitamins and amino acids that it can’t get from tree sap. This microbe is a bacterium that was once a parasite of the cicada. Simon says the cicada is trapped in a 17-year cycle that has forced it to make unusual adaptations like living with this symbiont. “We just don’t know how big of a burden it is on the cicada,” Simon says. “It is weird.” And this co-evolution appears to be ongoing. The microbe’s genome is starting to break down into smaller pieces of genetic material during cell division, making it more difficult for the host to pass on the symbiont to its fertilized eggs.

These microbes aren’t the only passengers carried by cicadas. Other researchers are trying to figure out why a toxic fungus infects about 10 percent of the ones that live in forested areas. o Massospora fungus, which was discovered in the 19th century, destroys the insect’s abdomen, affects its brain and causes them to try to mate with other males, spreading the fungus to other individuals.

Because Brood X appears only once in a generation, and because there are so many mysteries to resolve, scientists want to harness the observation power of a curious public. As this summer’s brood emerges and begins their chorus of mating songs, they say people can help collect data by describing bird predation through the Brood X Bird Feast website, or marking where individuals emerge through the Cicada Safari smartphone app.

Scientists are also deploying a more advanced system that uses sound recorders and a data logging system developed by John Cooley, a cicada expert at the University of Connecticut. Cooley and his team have been driving around listening for the sounds that indicate the beginning of the insects’ mating period. This chorus can help them determine the boundaries of a specific population. Cooley says he drives until he doesn’t hear them anymore, and then marks that GPS location in his laptop. Figuring out the exact boundary of where they live is important to understanding how Brood X’s territory may be changing over time.

Cooley says the overall weirdness of these 17-year cicadas is also a good reason to study them. “The one thing that Darwin exhorted us to do is look at the oddballs, the exceptions,” he says. “Because those are the ones that are really interesting.”


DNA Discovery Reveals Surprising Dolphin Origins

Mating between two distinct dolphin species created the clymene dolphin, a genetics study shows.

A well-known dolphin species, the clymene dolphin, arose from mating between two separate and distinct dolphin species, report genetics researchers.

Also known as the "short-snouted spinner dolphin," the clymene dolphin (Stenella clymene) grows to nearly seven feet (2.1 meters) long and dwells in deep waters in tropical and temperate parts of the Atlantic Ocean.

Evolutionary biologists have seen other such hybrid species elsewhere in the animal kingdom. The new discovery, reported in the journal PLOS ONE by a team led by marine biologist Ana Amaral of Portugal's University of Lisbon, adds to increasing evidence of such cross-breeding commonly leading to new species, even in the wide-open oceans.

Clymene dolphins feed mostly at night when squid and fish come to the surface of the water. The short-snouted dolphin gets its name from the ocean nymph Clymene of Greek mythology. (See "Dolphins Have 'Names,' Respond When Called.")

Researchers initially thought the clymene dolphin was a subspecies of the spinner dolphin (Stenella longirostris). However, in 1981, a closer look at the clymene's anatomy revealed it was a distinct species.

But experts remained uncertain about the clymene's relationship with its close relatives. Although its outward appearance and behavior are more similar to those of the spinner dolphin, its skull features closely resemble those of the striped dolphin (Stenella coeruleoalba).

To help solve this mystery, the study scientists analyzed skin samples from 15 clymene dolphins, as well as from 21 spinner and 36 striped dolphins. They collected the DNA from free-ranging dolphins—using special tissue-collecting darts—and from dead, stranded dolphins.

The investigators looked at nuclear DNA, which is found in the cell's nucleus and comes from both the mother and father, as well as DNA from their mitochondria—the cell's powerhouse—which possesses its own genes and is passed down solely from the mother.

"When I was first analyzing the data I collected, it was very confusing," said Amaral.

That's because Amaral and colleagues discovered that while the nuclear DNA of the clymene dolphin most resembled that of the spinner dolphin, the mitochondrial DNA was most similar to that of the striped dolphin. (See pictures of other hybrid animals.)

This is strong evidence that the clymene dolphin is a naturally occurring hybrid of the spinner and striped dolphins, said Amaral. Continued hybridization may still occur between the clymene dolphin's parent species, although at low levels, the study authors added.

The birth of a new species, known as speciation, is often thought to happen when one species splits into two or more isolated populations that diverge as they amass differences over time due to a lack of interbreeding.

Hybrids are usually infertile, with the mule—a cross between a male donkey and a female horse—being the most familiar example of this.

Past studies have shown that hybridization could occasionally lead to fertile offspring and even new species in plants, fishes, insects, and birds.

To get a hybrid species, two things need to occur, said evolutionary ecologist Pamela Willis at the University of Victoria in Canada, who did not take part in the study.

"You need to have hybrids be as fit as the parental species, able to carve out their own ecological space," she explained.

Then they somehow have to mate with only each other, rather than with either parental species, "hence allowing them to spin off onto their own, independent evolutionary trajectory and become a species of their own," Willis added. "Both of these conditions are hard to meet."

Scientists had thought hybrid speciation was exceptionally rare in mammals. "Mammals generally are less capable than other types of animals to produce healthy, fertile hybrids," Willis said.

Still, hybrids were not unheard of in cetaceans such as whales and dolphins—both in captivity and in the wild. Since cetaceans have very similar numbers of chromosomes across species, researchers had speculated they could produce viable hybrids more easily than other mammals.

"Ironically, one translation of clymene can mean notorious or infamous, and now this dolphin turns out it's living up to its name by being the first marine mammal known to arise through hybrid speciation," said study co-author Howard Rosenbaum, a marine biologist at the Wildlife Conservation Society and American Museum of Natural History in New York.

Future research will analyze the DNA of these dolphins in greater detail to help deduce how long ago the clymene dolphin arose, Amaral says.

This study "adds to an ever-increasing amount of recent research that indicates that hybridization is a common and important part of animal evolution, facilitating the formation of new species," Willis said.

"Traditionally, biologists have viewed hybridization as rare and either insignificant, evolution-wise, or serving only to meld species together into one," she said. "We're undergoing a paradigm shift in recognizing the creative role hybridization plays in contributing to animal evolution and diversity."

"Dolphins could help us better understand this rare form of speciation," added Rosenbaum. "We hope this work highlights the importance of conserving dolphins."


Orangutan Hybrid, Bred to Save Species, Now Seen as Pollutant

IGNORE the absurd nickname Junior: this scowling, hulking he-ape, his fur like flame and his belly like Buddha's, his face ostentatiously swollen with the fatty cheek flaps and throat sac of a fully mature male, is not the sort to elicit clucks and kootchie-koos from the human primates who watch him through the Plexiglas of his zoo enclosure. As the oldest male orangutan at the National Zoo (29 years old in April), and the father of five other orangutans here, Junior looks the perfectly feral ambassador for his species, the Great Red Ape, a piece of the jungle caged but never conquered.

In fact, Junior, or Atjeh as he is more formally named, is an entirely zoo-made creation, a version of orangutan that almost certainly would never be found in the forests of Indonesia, the ape's native home. He and about 80 other orangutans in captivity around the country are zoo-bred crosses between two subspecies of orangutans, those originating in Borneo and those from the neighboring island of Sumatra. They are called hybrids, or "cocktail orangutans," or simply mutts, and they are history.

Many scientists lately have decided that Sumatran and Bornean orangutans are so genetically distinct they may even qualify as separate species. They are more genetically different from one another than lions are from tigers, or chimpanzees are from the more gracile bonobos, said Dr. Stephen J. Oɻrien, a molecular geneticist at the National Cancer Institute who has studied orangutan DNA.

As a result of the recent molecular work, the Indonesian Government and the organization that oversees zoo programs in the United States has called a halt to interbreeding Sumatran and Bornean orangutans and to allowing the current crop of hybrids to reproduce. Despite the endangered status of orangutans in the wild, the cocktails will not be considered a genetic reservoir for possibly replenishing wild populations. Atjeh and others like him have been vasectomized, tubally ligated or implanted with heavy-duty birth control treatments. The hybrids will serve out their time in zoos (which can be a long time, for orangutans live up to 60), but as sexual beings they are pongo non grata.

Yet while most primatologists agree this decision is best for the future of orangutans, some scientists have lately begun to attack the policy as an ape version of racism. They say that the desire to preserve the purity of the two orangutan subspecies reflects a sentimental view of nature in which humans are ever in search of the pristine, the true, the Edenic. The critics worry that hybrids sometimes are treated as second-class apes, and they point out that on occasion the animals have been removed from the orangutan displays, as though their presence there would compromise the educational mission of zoos to emphasize conservation and species integrity.

They criticize the molecular data as incomplete and misleading, and at least one geneticist said his new analysis showed the two orangutan populations in fact were closer genetically than other researchers had concluded. In fact, they attack the general tendency to turn to molecular biology for solutions to all of life's quandaries, in conservation work as much as in human medicine.

"We're experiencing a generalized fad of looking for a genetic fix on everything," said Dr. Anne E. Russon of York University in Toronto. "The data used to assess genetic differences are not extensive and we can't be certain of what the differences mean. There are some suggestions that the variation within the subspecies is the same as that between Bornean and Sumatran orangutans."

The debate about what to do with hybrid orangutans was thrashed out last week at a meeting of the American Association for Advancement of Science in Atlanta. The implications of the argument extend beyond the fate of orangutans. Scientists have argued over whether the remaining red wolves, for example, are true wolves, or whether they have been intermixed with coyotes for so long that they no longer constitute an autonomous species and therefore might not merit the investment of conservation dollars to reintroduce them back to their home range in the Southeast.

Similarly, a number of farm groups in Wyoming and Idaho have petitioned the United States Fish and Wildlife Service to remove the gray wolf from the endangered species list because some animals may be wolf-coyote hybrids.

Researchers have questioned whether it is ethical to interbreed the highly endangered California condor with the commoner Andean condor, or the rare Florida panther with its more abundant cousins in the West, even if the genetic shuffling might add vigor to an imperiled population of animals.

Dr. Terry Maple, director of Zoo Atlanta and a speaker at the orangutan meeting, complained that his zoo had recently spent a large sum to purchase what zoo officials thought was an endangered Sumatran tiger, only to learn later that it might have been, as he put it, "polluted" by Bengal or other tiger genes. "If that's the case, then we won't be allowed to breed it," he said.

But the discussion about animal breeding and genetics gets particularly heated whenever primates are involved. Some biologists feel such an affinity toward the great apes that they argue that humans and the other apes should be reclassified together under a single genus, Homo, to emphasize the kinship people share with chimpanzees, gorillas and, more distantly, orangutans.

In the eyes of some primatologists, the question of whether humans should work to keep the orangutan lines pure is hubristic, nearly as offensive as the idea of eugenics. Even among less extreme advocates of primate rights, the question remains whether animals that are capable of producing viable offspring necessarily should be kept separate at all costs. One scientist has jokingly suggested that perhaps the solution is to ask the orangutans, who are capable of learning rudimentary sign language.

If asked, orangutans might well answer that it does not matter who they mate with, so long as they do not have to spend too much time together. Orangutans are the least convivial of all the great apes, with the only sustained socializing occurring between a mother and her young offspring.

Mating between males and females is anywhere from audacious to violent. Often the females go to great lengths to attract the attention of males, displaying their genitals, swinging around on their elongated forearms in the showiest possible fashion, or even bonking an obtuse male on the head with a branch or fruit. However, a young and inexperienced male may sometimes force himself rather brutally on a female, who screams and flails in clear indication that this is not her choice. In general, though, orangutans remain fairly placid. They are clever and manually deft beasts that can learn from humans to row canoes, open locks, or even cook pancakes.

About 10,000 orangutans are thought to survive in the wild, the majority on Sumatra. To the Indonesians, the apes are the people, "orang," of the forest, "utan." The Sumatran and Bornean orangutans are not always easy to tell apart. The greatest differences occur between mature males of the subspecies. Bornean males tend to have comparatively larger and floppier cheek pads, rounder faces and darker fur, while the Sumatrans have more whiskers around the cheeks and chin and curlier, more matted hair over all, and their fur generally is a bit redder.

But Melanie R. Bond, a primate scientist at the National Zoo, said that the esthetic differences were not absolute, and that individual variations among apes sometimes complicated the picture. "The problem is that for many years we thought we could tell by physical appearance alone," she said. "A certain percentage of the time we ended up right, but a certain amount of time we were wrong. That's why there are a lot of hybrids here today. We didn't set out to deliberately breed together the two subspecies of orangutans."

With the advent of molecular tools, researchers began probing the proteins and chromosomes of the apes for clues to their biochemical differences. They found that key proteins between the two showed significant discrepancies. More striking still, researchers discovered a so-called chromosomal inversion. Part of the second chromosome in one subspecies of orangutan is flipped relative to the second chromosome in the other subspecies, and this positional difference holds for all members of one orangutan population or the other.

That sort of gross chromosomal discrepancy, said Dr. Oɻrien, is larger than anything seen in the various chromosomal profiles of most of the great cats. "The Sumatran and Bornean orangutans have as many molecular differences as perfectly respectable species do," he said. "I feel we should treat them as different species."

Examining the rough outline of orangutan DNA located within the mitochondria -- tiny cellular structures where the body's energy is generated -- many researchers have concluded that the two orangutan populations diverged at least 20,000 and possibly hundreds of thousands of years ago, going their separate ways even before Borneo and Sumatra were divided by the South China Sea. But scientists cannot say for sure that the populations have stayed utterly reproductively isolated in all that time, particularly not since humans have been in the area and possibly traded the apes back and forth. Even today, some unknown number of wild orangutans are illegally caught, kept as pets for a while and then released into the forest, with little concern over the genetic integrity of a given orangutan population.

Still, Dr. Oɻrien and others say the science indicates it would be as unethical at this point to knowingly breed a Sumatran with a Bornean orangutan as it would be to cross a snow leopard with a tiger. "A rule of thumb in conservation work is, you don't want to tamper with the genetic integrity of good populations," Dr. Oɻrien said.

But Dr. C. Cam Muir, a geneticist at Simon Fraser University in Burnaby, British Columbia, presented to the Atlanta meeting data on orangutan genes that contradicts or at least complicates previous molecular studies. Dr. Muir gathered DNA samples from wild apes, collecting orangutan hair and feces and then isolating the genetic material nested within. Whereas previous studies had looked at mitochondrial DNA through a fairly blunt method called RFLP analysis, Dr. Muir decided to look at the precise chemical sequences of five orangutan genes.

"The advantage of the sequence approach is you get higher resolution," he said. Taking various statistical paths to interpreting the data, he concluded that the two subspecies sat on the same branch of the phylogenetic tree, rather than on two different branches as others had insisted. This may sound like a strange argument for a geneticist to make, he said, "but I don't think genetics is a legitimate method for distinguishing populations."

Dr. Muir's work is unlikely to have much effect on the fate of the orangutans now in the nation's zoos. Not only have nearly all the zoos agreed to abide by the call to stop breeding hybrids, but at the moment they are not breeding even pureblood orangutans, except in rare circumstances. The apes take up a lot of zoo space, they are expensive to keep and for the near future there is little chance that any will be bred for re-introduction into the treetops of their ancestral home.

Dr. Maple admitted that zoos were bowing under the weight of being regarded as the "last refuge" for all the world's endangered creatures. And Junior's recent vasectomy obviously will not do anything to help preserve the remaining forests of Sumatra and Borneo, where his less genetically alloyed brethren still swing in joyous solitude.


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